Dolor de cabeza intenso y constante (cefalea)

El dolor de cabeza o cefalea es un síntoma que afecta a la mayoría de las personas en algún momento de su vida. Sin embargo, conociendo sus causas se pueden aplicar tratamientos y remedios que ayuden a controlarlos o eliminarlos.

Padecer cefaleas intensas y constantes tiene repercusiones en todas las áreas de la vida, personal, social, laboral suponiendo un alto coste tanto para el que las padece como para la sociedad.

dolor de cabeza

En los servicios de urgencias se ha visto que es el quinto motivo de consulta más frecuente, afecta a todos los grupos de edad y tanto a hombres como a mujeres.

Sin embargo, éstas últimas son las que padecen con más frecuencia este problema así como los ataques más incapacitantes y de mayor severidad.

La frecuencia de los ataques es variable, padeciéndose en forma diaria o varias veces por semana. Según estadísticas la frecuencia promedio es de 1 a 4 al mes.

En cuanto a la severidad, la existencia de síntomas sensitivos es sinónimo de mayor gravedad.

Los estudios sobre prevalencia  indican que la cefalea afecta a un 10-16% en hombres y un 20-26% en mujeres (Van der Helm-Hylkema, 1990; Russell, Kristiansen, Saltyté-Benth y Kvaerner, 2008).

Además, entre un 3 y un 5% de la población sufren dolor de cabeza casi a diario (Gladstone, Eross y Dodick, 2003). En cuanto a la edad, no se observan diferencias hasta la pubertad, pero a partir de ese momento, las mujeres despuntan haciéndose hasta 2,5 veces más frecuente. A partir de los 45 años se observa un ligero descenso de su prevalencia, tanto en hombres como en mujeres (Russell et al. 2008).

La cefalea puede ser un síntoma aislado o manifestación de un trastorno más grave. Las características clínicas de presentación, los síntomas comórbidos y el examen físico pueden orientarnos sobre la etiología.

¿Qué explica los dolores de cabeza?

Existen varias teorías:

  • La teoría hereditaria que tuvo importancia por los estudios realizados por Lennox en 1960 sobre gemelos univitelinos, y los estudios de Refsum en 1968, quien comparó gemelos monocigóticos y dicigóticos, hallando que el 60% de los primeros padecían cefaleas, en comparación con un 10-40 % de los segundos.
  • Y la teoría de la inestabilidad del sistema nervioso vegetativo donde se apoya la idea de la existencia de una sensibilidad aumentada de las arterias craneales de origen. Además se vio que estos pacientes en su infancia padecieron vómitos cíclicos y mareos.

Por otro lado, existe una perspectiva más procesual que no considera las cefaleas desde una perspectiva meramente descriptiva. Se piensa que el problema parece tener su origen más que en un determinado deterioro orgánico específico, en la forma en que se comporta el sujeto ante las distintas situaciones, en especial en las estresantes, en aquellas en las que no se dispone de estrategias adaptativas de control.

Factores precipitantes de los dolores de cabeza

Estos factores son dispares en cuanto a su naturaleza y origen. Podemos hacer referencia a:

a) Trastornos emotivos, el 67% de los pacientes tienen una hostilidad reprimida.

b) Estar sometido a situaciones altamente estresantes como por ejemplo, aquellos que ven aumentadas sus responsabilidades por ascender a un puesto ejecutivo, por la comisión de faltas graves, por los exámenes…

c) Enfermedades físicas como disfunción fisiológica, hipertensión, epilepsia, alergia y defectos visuales.

d) Cambios hormonales, desencadenados por el ciclo menstrual y anticonceptivos orales combinados.

e) Sustancias presentes en algunos medicamentos como nueces, espinacas, chocolate, vino tinto, quesos… Esto es debido a la existencia de un defecto en la oxidación de la feniletilamina y tiramina.

f) Déficit vitamínicos, ingesta de alcohol, tensión muscular, déficit alimenticio, hábitos de sueño, iluminación intensa súbita, traumatismo, ejercicios violentos, trastornos del balance hídrico..

Clasificación de los dolores de cabeza

Aunque el dolor de cabeza puede estar causado por diversas alteraciones orgánicas, como por ejemplo la epilepsia, enfermedades de la vista u oídos, por tumores cerebrales o por efectos secundarios de algunos fármacos, la mayoría de los casos son cuadros funcionales.

A lo largo de los años se han ido proponiendo diversas clasificaciones de los dolores de cabeza, la primera fue realizada en 1962 por el Ad hoc Committee, el 1988 la Intervational Headache Society actualizó dicha clasificación. Finalmente en 2004 se realiza una revisión y se propone la existencia de:

  • Cefalea tensional
  • Migraña con y sin aura.
  • Cefalea por sobreabuso de medicación.

A continuación expondré algunas de las características principales de éstas.

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Síntomas concomitantes a la cefalea tensional y migraña

A continuación definiré algunas de las palabras que podéis encontrar en la tabla.

síntomas concomitantes a la cefalea tensional y migraña

  • Fotofobia: intolerancia y sensibilidad exagerada a la luz. Ésta resulta molesta y genera dolor.
  • Fonofobia: intolerancia y sensibilidad exagerada al sonido. Este resulta molesto y genera dolor.
  • Hemiparesia: se refiere a la disminución de la fuerza motora o parálisis parcial que afecta un brazo y una pierna del mismo lado del cuerpo.
  • Parestesia: sensación o conjunto de sensaciones anormales de cosquilleo, calor o frío que se experimentan en la piel.
  • Disartria: dificultad para articular sonidos y palabras causada por una parálisis o una ataxia de los centros nerviosos que rigen los órganos fonatorios.
  • Ataxia: dificultad para coordinar los movimiento.

Evaluación

Para evaluar los dolores de cabeza la historia clínica es fundamental en el abordaje diagnóstico del paciente con cefalea. Una detallada anamnesis permitirá una aproximación diagnóstica a la causa subyacente de la cefalea.

La identificación de antecedentes personales, elementos desencadenantes y signos de alarma es imprescindible tanto desde el punto de cista diagnóstico como al momento de tomar conductas terapéuticas. El examen físico es esencial, aporta información de gran valor y permite adoptar las conductas terapéuticas apropiadas al caso particular de cada paciente.

Aspectos psicológicos

En cuanto a los aspectos psicológicos, existe una repercusión negativa de las cefaleas en aspectos de la calidad de vida de los pacientes. Las personas muestran niveles elevados de ansiedad que a su vez influyen en la frecuencia de la cefalea, existiendo relación entre la duración de ésta y la depresión. Además generan un alto grado de discapacidad.

Abuso de fármacos

Si nos centramos en la cefalea por sobreabuso de medicación vemos que tiene un especial interés. Al margen de la cefalea primaria de la que procede y evoluciona, existe bastante similaridad con cualquier fenómeno de adicción a las drogas.

Una persona a la que le duele la cabeza y que recurre de manera constante al consumo de fármacos para aliviar el dolor, hace que se desarrolle una tolerancia en el organismo a dichos fármacos, necesitando la persona aumentar la dosis de los mismos para lograr la misma eficacia.

Con el tiempo el fármaco apenas surte efecto y el consumo se hace a diario o casi diario en relación directa con la presencia del dolor de cabeza. Si en ese momento se retira el medicamento se produce un intenso efecto rebote, similar al síndrome de abstinencia apareciendo además naúseas, vómitos o problemas de sueño. Éste persiste hasta que la persona consume su dosis diaria.

De esta manera se produce una adicción a los fármacos cuya función que al principio servía para paliar el dolor, se convierte en una función para evitar un efecto indeseable del dolor.

Cefaleas en niños y adolescentes

Por otro lado, en niños y adolescentes con cefaleas, el impacto en la calidad de vida es importante. Se observa muchas veces que el niño que vive en una familia con antecedentes de cefalea crónica o recurrente, padece el problema también pero no lo dice, o lo hace de manera superflua, considerándolo como algo normal en su vida.

En estos casos el sistema de salud actual, donde se programan a lo largo de la infancia un buen sistema de registros, puede ser adecuado para detectarlos y prevenir posibles complicaciones.

Por otro lado, hay ocasiones en que el niño se queja con frecuencia de dolor de cabeza y la familia se preocupa por las posibles enfermedades concomitantes subyacentes.

En definitiva, se observa que se produce afectación en la calidad de vida, en su rendimiento académico, así como en la expresión de conflictos psicosociales con la carga de sufrimiento que conllevan.

Personalidad

Con respecto a los factores de personalidad subyacentes, normalmente son personas con tendencia a los desórdenes psicosomáticos, que tienen urgencia al hablar, son perfeccionistas, meticulosos y detallistas, con tendencia a la preocupación excesiva y altamente inteligentes.

Existen datos preocupantes que relacionan el padecimiento de patologías como las cefaleas y las migrañas y el aumento de riesgos de accidente.

¿Qué métodos existen para combatir el dolor de cabeza?

A continuación voy a mencionar los tratamientos terapéuticos que se utilizan para combatir los dolores de cabeza, atendiendo a la división anteriormente mencionada.

De forma general podemos hablar de la existencia de tratamiento médico, dietético y psicológico.

Hay que tener en cuenta que muchas veces el alivio de los síntomas emocionales concomitantes, disminuye la percepción subjetiva de dolor, disminuyendo también el dolor de cabeza.

Para la cefalea tensional

  • Uso de analgésicos
  • Uso de tranquilizantes y antidepresivos. Los dos últimos buscan aliviar los efectos emocionales colaterales que en forma de ansiedad, irritabilidad o tristeza, acompañan la experiencia del dolor.
  • Uso de la relajación muscular como tareas para casa.
  • Biofeedback electromiográfico (EMG) que informa de la actividad eléctrica de un músculo o grupo muscular mediante electrodos de superficie y mediante el que se mide el incremento y disminución de la tensión muscular.

Para la migraña

  • Uso de propanolol como tratamiento profiláctico más extendido. Inconvenientes: elevado costo económico, efectos secundarios hepáticos y gastrointestinales…
  • Tratamiento dietético.
  • Tratamiento conductual basado en técnicas de relajación y biofeedback de temperatura y electromiográfico.

Hay que tener en cuenta lo mencionado anteriormente sobre el excesivo consumo de fármacos y la posibilidad de que se de un trastorno adictivo.

En estos casos es recomendable una retirada abrupta o gradual de la medicación, bajo la supervisión médica. Es importante tener en cuenta que esta retirada es muy molesta y da lugar a numerosas recaídas.

En cuanto al tratamiento dietético, hablamos de un efecto preventivo. La ingesta de determinados alimentos puede desencadenar el ataque migrañoso debido a sus potentes efectos vasoactivos. Es recomendable reducir y/o eliminar de la dieta una serie de alimentos.

dieta para el dolor de cabeza

En cuanto a los tratamientos psicológicos, las técnicas de relajación muscular y biofeedback son muy utilizadas. Se ha visto que un 50 % de las personas con dolor de cabeza se benefician. Sin embargo, el otro 50 % lo hacen con técnicas como el entrenamiento en asertividad o de reestructuración cognitiva.

Dichas técnicas de intervención se aplican según el nivel de proceso alterado y las respuestas implicadas.

técnicas de intervención cefaleas

En cuanto a la técnica de relajación, se considera que es la de elección para las cefaleas, pues tiene buenos resultados y no necesita de aparatos como el biofeedback.

Se ha visto que la práctica en casa es fundamental,  y su práctica diaria de poco más de unos segundos correlaciona con una mejora de los distintos parámetros de la cefalea.

Hay que tener un aspecto en cuenta; suele ocurrir que las personas que sufren dolor de cabeza y son entrenadas en relajación muestran un descenso de la frecuencia y de la intensidad de los ataques de dolor, pero una vez desencadenado éste los esfuerzos para relajarse no son tan efectivos.

Con respecto al entrenamiento en asertividad, puede resultar un poco paradójico a primera vista, sin embargo muchos episodios de dolor de cabeza pueden ser debidos a la falta de habilidad de la persona para manejar conflictos interpersonales.

Como consecuencia se genera una tensión creada por el propio sujeto, a través de unas autoverbalizaciones internas negativas sobre los conflictos. Consecuentemente, con esta técnica se pretende controlar eficazmente situaciones que les generan una gran tensión y que acaban provocando el dolor de cabeza.

Para finalizar, en el ámbito infanto-juvenil el pediatra de Atención Primaria debe tener en cuenta ciertas cuestiones en el manejo de las cefaleas:

  • No siempre se debe recurrir a la medicación.
  • Pueden ser muy útiles los programas de gestión del estrés, ya que estar sometido a situaciones de estrés es una variable que predispone a a sufrir cefaleas.
  • Cuidar la higiene del sueño.
  • Realizar ejercicio físico (no en exceso).
  • Aprender a reconocer y a evitar en la medida de lo posible los desencadenantes.

Conclusiones

Con este artículo he pretendido daros una visión general de todos los factores que existen detrás del dolor de cabeza tan común que experimentamos las personas. Asimismo, haceros conscientes de que el abuso de la medicación puede provocar fatales consecuencias.

Así que ¿por qué no probar otras técnicas como la relajación?

¿Y tú qué haces para tratar los dolores de cabeza o cefaleas?

Bibliografía

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  5. Merino Espí-López, G.V., Colorado Luch, I.C., Vicente Herrero, Ma. T. Cefalea tipo tensión en mujeres. Características, impacto y utilidad de la fisioterapia en su tratamiento.
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Psicóloga y actual estudiante de máster. Me encanta practicar deporte y conocer lugares nuevos. Disfruto con mi profesión y espero seguir aprendiendo.

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