Estructuralismo (Psicología): Teoría y Conceptos

El estructuralismo, llamado también psicología estructural, es una teoría del conocimiento desarrollada en el siglo XX por Wilhelm Maximilian Wundt y  Edward Bradford Titchener. Wundt se conoce en general como el padre del estructuralismo.

El estructuralismo trata de analizar la suma total de la experiencia desde el nacimiento hasta la vida adulta. En esa experiencia están los componentes simples que se relacionan entre ellos para formar experiencias más complejas. También estudia  la correlación  de éstos con el ambiente.

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El estructuralismo trata de analizar la mente adulta (la suma total de la experiencia desde el nacimiento hasta la actualidad) en cuanto a los componentes definidos por los más simples y encontrar cómo estos encajan entre sí para formar experiencias más complejas, así como la correlación con eventos físicos.

Para ello, los psicólogos emplean introspección a través de auto-informes e indagando en los sentimientos, sensaciones, emociones, entre otras cosas que aporten información interna de la persona.

Definición de la Psicología Estructural

El estructuralismo puede definirse en psicología como el estudio de los elementos de la conciencia. La idea es que la experiencia consciente puede dividirse en elementos básicos conscientes.

Esto puede considerarse un fenómeno físico que consiste en que estructuras químicas pueden a su vez dividirse en elementos básicos.

De hecho, gran parte de la investigación llevada a cabo en el  laboratorio de Wundt consistió en la catalogación de estos elementos básicos conscientes.

Para reducir una experiencia normal consciente en elementos básicos, el estructuralismo se basó en la introspección (observación de uno mismo, de la conciencia y de los propios sentimientos).

Para entender más el concepto de introspección, pondremos el siguiente ejemplo que se dio en el laboratorio de Wundt.

El psicólogo alemán describió una manzana en cuanto a las características básicas que tiene, es decir, por ejemplo diciendo que es fría, crujiente y dulce.

Un principio importante de introspección es que cualquier experiencia consciente determinada debe ser descrita en sus términos más básicos.

De este modo, un investigador no podría describir algunas experiencias u objetos por sí mismos, como describir la manzana simplemente como manzana. Tal error se conoce como el “error de estímulo “.

A través de  experimentos de introspección, Wundt comenzó a catalogar un gran número de elementos básicos conscientes, que hipotéticamente podrían ser combinados para describir todas las experiencias humanas.

Wundt y el Estructuralismo

Wilhelm Maximilian Wundt nació el 16 de agosto de 1832 en Baden (Alemania) y falleció el 31 de agosto del año 1920 en Leipzig, ciudad también del mismo país.

Wundt fue considerado un célebre fisiólogo, filósofo y psicólogo y es ampliamente conocido por haber desarrollado el primer laboratorio experimental en la ciudad de Leipzig.

En la universidad de esta misma ciudad fue instructor de Titchener, el fundador del estructuralismo.

Titchener declaró lo que se conoce como la “ciencia de experiencia inmediata”, o lo que es lo mismo, que las percepciones complejas pueden ser obtenidas mediante la información básica sensorial.

Wundt a menudo es asociado en la literatura antigua con el estructuralismo y al empleo de métodos similares a los introspectivos.

El autor hace una distinción clara entre la introspección pura, que es la auto-observación relativamente no estructurada usada por filósofos anteriores, y la introspección experimental. Según él, para que la introspección o la experiencia sean válidas se han de producir en condiciones controladas experimentalmente.

Titchener llevó su propia teoría y la de Wundt a Norte América, y al traducir los trabajos de éste último no interpreto bien su significado. No lo presentó como psicólogo voluntarista (doctrina que organiza el contenido del poder de la voluntad mental en procesos de pensamiento a nivel superior), que es lo que realmente era, sino que lo presentó como introspeccionista.

Así pues, Titchener utilizó esta mala traducción para decir que los trabajos de Wundt apoyaban a los suyos.

Titchener y el estructuralismo

Edward B. Titchener nació en Chichester,Reino Unido el 11 de enero de 1867 y falleció en Estados Unidos, concretamente en Ithaca el 3 de agosto de 1927. Pese a ser un psicólogo británico,  se estableció posteriormente en Estados Unidos y adoptó ésta  nacionalidad.

Se le considera el fundador del estructuralismo y el impulsor del método experimental en la psicología americana. Titchener es  introspeccionista y al importar el trabajo de Wundt a Estados Unidos hizó una mal traducción de los mismos presentándolo a él también como introspeccionista.

El error reside en que en Norte América no se diferenciaba lo que era la conciencia del inconsciente, pero en Alemania sí.

En realidad para Wundt la introspección no era un método válido porque según sus teorías no alcanzaba al inconsciente. Wundt entiende la introspección como descripción de la experiencia consciente dividida en componentes sensoriales básicos que no tengan referentes externos.

En cambio, para Titchener la conciencia era la suma  de las experiencias de una persona en un momento determinado, entendiendo aquellas como los sentimientos, las ideas y los impulsos experimentados durante toda la vida.

Edward B. Titchener fue estudiante de Wundt en la universidad de Leipzig,y uno de sus alumnos más importantes.

Por este motivo sus ideas de cómo funciona la mente fueron influenciadas fuertemente por la teoría de Wundt de voluntarismo y sus ideas de asociación y apercepción (las combinaciones de elementos de la conciencia activa y pasiva respectivamente).

Titchener intentó clasificar las estructuras de la mente y señaló que sólo los eventos observables constituyen la ciencia y que cualquier especulación respecto a acontecimientos no observables no tiene lugar en la sociedad.

En su libro “Systematic Psychology” (psicología sistemática), Titchener escribió: “Es cierto, sin embargo, que la observación es el único y patentado método de la ciencia, y ese experimento, considerado como el método científico, no es otra cosa que la observación protegida y asistida.”

Cómo analizar la mente y la conciencia

Titchener tenía en cuenta la experiencia acumulada de toda la vida. Creyó que podía entender la estructura de la mente y su razonamiento si podía definir y categorizar los componentes básicos de la misma y la normativa por la que los componentes interactúan.

Introspección

La principal herramienta que utilizaba Titchener para tratar de determinar los diferentes componentes de la conciencia era la introspección.

Él mismo escribe en su psicología sistemática: “El estado de conciencia que debe ser materia de la psicología… puede convertirse en un objeto de conocimiento inmediato sólo a modo de introspección o de conciencia de sí mismo.”

Y en su libro  An Outline of Psychology ; una introducción de la psicología; escribe: “… entre la esfera de la psicología, la introspección es el último y único tribunal de apelación, esa evidencia psicológica no puede ser otra que la evidencia introspectiva.”

A diferencia del método de la introspección de Wundt, Titchener tenía directrices muy estrictas para la presentación de un análisis introspectivo.

En su caso, el sujeto se presentaría con un objeto, como por ejemplo un lápiz y  entonces informaría de las características de ese lápiz (color, longitud, etc.).

Dicho sujeto sería  instruido para no  informar sobre el nombre del objeto, en este caso lápiz, porque eso no describe los datos básicos de lo que el sujeto estaba experimentando. Titchener se refirió a esto como “error de estímulo”.

En la traducción que Titchener hace sobre la obra de Wundt, ilustra a su instructor como un partidario de la introspección como método a través del cual observar la conciencia.

Sin embargo, la introspección sólo se ajusta a las teorías de Wundt si se toma el término para referirse a los métodos psicofísicos.

Elementos de la mente

La primera pregunta que se planteó Titchener en su teoría fue la siguiente: Qué es cada elemento de la mente?

El psicólogo británico llegó a la conclusión de que en su investigación había tres tipos de elementos mentales que constituyen la experiencia consciente.

Por un lado las sensaciones (elementos de percepción), por otro las imágenes (elementos de ideas) y por último los afectos (elementos de emociones).

Además, estos elementos podrían dividirse en sus propiedades respectivas, que fueron: cualidad, intensidad, duración, claridad y extensión.

Las sensaciones y las imágenes contienen todas estas cualidades; sin embargo, carecen de afecto en la claridad y extensión. Por otro lado, las imágenes y los afectos podrían descomponerse en grupos de sensaciones.

De este modo, siguiendo esta cadena, todos los pensamientos eran imágenes, que se construyen de sensaciones elementales.

Eso significa que todo razonamiento y pensamiento complejo podría finalmente dividirse en  sensaciones, a las cuales podría llegar a través de la introspección. Únicamente los observadores  bien entrenados podían realizar científicamente la introspección.

Interacción de elementos

La segunda cuestión que se planteó  Titchener en la teoría del estructuralismo fue cómo los elementos mentales combinan e interactuaron entre sí  para formar la experiencia consciente.

Sus conclusiones fueron basadas gran parte en las ideas de asociacionismo, particularmente en la ley de contigüidad. También rechazó las nociones de apercepción y síntesis creativa; base del voluntarismo de Wundt.

Relaciones físicas y mentales

Una vez que Titchener identifica los elementos de la mente y su interacción, se pregunta por qué los elementos interactúan de la manera que lo hacen.

En particular, Titchener estaba interesado en la relación entre la experiencia consciente y los procesos físicos.

El psicólogo británico creía que los procesos fisiológicos proporcionan un sustrato continuo que da una continuidad a procesos psicológico, que de lo contrario no tendrían.

Por lo tanto, el sistema nervioso no causa la experiencia consciente, pero puede utilizarse para explicar algunas características de los acontecimientos mentales.

Enfrentamiento dialéctico de la psicología moderna

Una teoría alternativa al estructuralismo era  el funcionalismo (la psicología funcional).

El funcionalismo fue desarrollado por William James, quien en contraste con el estructuralismo hizo hincapié en la importancia de pensamiento empírico-racional, pensado sobre una filosofía experimental-empírica.

James incluyó la introspección en su teoría (p. ej., el estudio de los propios estados mentales del psicólogo), pero también incluyó cosas como el análisis (p. ej., la crítica lógica de precursor y las vistas contemporáneas de la mente), el experimento (p.ej., en la hipnosis o la neurología), y la comparación (p. ej., el uso del  estadístico significa  distinguir normas de anomalías).

El funcionalismo también se diferenció por estar centrado en cómo eran de útiles ciertos procesos situados en el cerebro para el entorno y no en los procesos en sí, como se da en el estructuralismo.

La psicología funcionalista tuvo una fuerte influencia en la psicología americana, siendo un sistema más ambicioso que el estructuralismo y sirvió para abrir nuevas áreas dentro de la psicología científica

Criticas al estructuralismo

Entre la gran cantidad de críticas recibidas, la principal proviene del funcionalismo, escuela que más tarde se desarrolló en psicología del pragmatismo.

Éste criticaba su foco sobre la introspección como  método para comprender la experiencia consciente.

Argumentan que el autoanálisis no era factible, ya que estudiantes introspectivos no pueden apreciar los procesos o los mecanismos de sus propios procesos mentales.

La introspección, por lo tanto, dio lugar a resultados diferentes dependiendo de quién lo usaba y lo que ellos buscaban. Algunos críticos también indicaron que las técnicas introspectivas en realidad eran un examen retrospectivo, pues era más bien la memoria de una sensación que la sensación en sí misma.

Los conductistas rechazaron  totalmente la idea de la experiencia consciente como un asunto digno en la psicología, ya que ellos creyeron que la materia de la psicología científica debería ser estrictamente operacional de un modo objetivo y mensurable.

Como la noción de una mente objetivamente no podía ser medida, esto no merecía ni cuestionarse.

El estructuralismo también cree que la mente podría ser dividida en sus partes individuales, las cuales forman la experiencia consciente. Este planteamiento  recibió la crítica de la escuela de psicología Gestalt, que argumenta que la mente no puede ser concebida en elementos individuales.

Además de  los ataques teóricos, también fue criticado por excluir e ignorar  los acontecimientos importantes que no formaban parte de su teoría.

Por ejemplo, el estructuralismo no se preocupó por el estudio del comportamiento animal y la personalidad.

El propio Titchener fue criticado por no usar su psicología para ayudar a contestar problemas prácticos. En cambio, Titchener estuvo interesado en la búsqueda del conocimiento puro que para él era más importante que otros temas más banales.

Estructuralismo contemporáneo

Hoy en día, la teoría estructuralista no es muy utilizada. Los investigadores todavía están trabajando para ofrecer enfoques experimentales para alcanzar la medición de la experiencia consciente, en particular en el campo de la psicología cognitiva. Se está trabajando en el mismo tipo de cuestiones tales como sensaciones y percepciones.

En la actualidad, cualquier metodología introspectiva se realiza en situaciones muy controladas y se entiende como subjetiva y retrospectiva.

Referencias

  1. Caws, P. 1997. Structuralism: A Philosophy for the Human Sciences New York: Humanity Books
  2. Hergenhahn, B.R. An Introduction to the History of Psychology. 6th Edition. Belmont, CA: Wadsworth, 2009
  3. Titchener, E.B., 1899, “Structural and Functional Psychology”, Philosophical Review, 8(3): 290–9. doi:10.2307/2176244
  4. Ashland, OH, US: Hogrefe & Huber Publishers The structuralist program in psychology: Foundations and applications.(1992). x 292 pp.
  5. psychology.wika.com
  6. web.mst.edu
  7. en.wikipedia.org

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