Agua destilada: propiedades, cómo hacerla, usos y toxicidad

El agua destilada es un tipo de agua purificada por el procedimiento de destilación, el cual la deja libre de impurezas orgánicas e iones. Esta se produce cuando se hierve agua corriente, cuyos vapores se transportan y condensan gracias a un condensador. Así se obtiene el agua destilada.

Las impurezas del agua corriente permanecen en el recipiente original, y por condensación se obtiene agua sin los sólidos no volátiles. Con el proceso de destilación se eliminan muchas impurezas presentes en el agua común.

Montaje rudimentario de destilador. Fuente: Pearson Scott Foresman [Public domain], via Wikimedia Commons

En la imagen superior se muestra un montaje típico de destilación. En él se ilustra todo lo dicho anteriormente. Por las mangueras corre agua fría, la cual absorbe el calor de los vapores acuosos, condensándose y deslizándose por el interior del condensador hasta el recipiente recolector.

La destilación del agua se puede obtener con el ensamblando adecuado de los materiales que se muestran en la figura inferior. Este montaje puede reproducirse, con distintas piezas, en cualquier laboratorio.

No obstante, existe una gran variedad de equipos de destilación de agua, además del montaje rudimentario, cuyo rendimiento de destilación en litros por hora es superior. Hay de diferentes marcas comerciales, destiladores automáticos de producción continua, entre otros.

Es importante almacenar el agua destilada en recipientes o contenedores que con cierta regularidad se someten a exhaustiva limpieza y desinfección; como por ejemplo, las pizetas.

Son numerosos los procedimientos que se realizan a nivel científico, industrial y comercial que requieren el empleo de agua destilada.  El empleo de agua corriente o agua sin purificar por destilación, causaría interferencia o errores en muchas reacciones y procedimientos químicos.

Por ejemplo, los iones que se encuentran en el agua común tienen efecto corrosivo en los motores de los vehículos, disminuyendo su vida útil.

Propiedades del agua destilada

Las propiedades del agua destilada son muy similares a las descritas para el agua en general, sin tratar. Sin embargo, entre las propiedades que diferencian al agua destilada de la normal, es su conductividad eléctrica, la cual es casi nula, por carecer de iones; prácticamente inexistente en el agua bidestilada.

El agua destilada es un tipo de agua tratada que carece de iones, como el cloro abundante en el agua de grifo. Además, está libre de impurezas, de sustancias disueltas, de microorganismos, y de otros elementos como barro y tierra.

Se diferencia del agua desionizada (o desmineralizada), en que su proceso de obtención es la destilación; mientras que para el agua desionizada, se obtiene mediante el uso de intercambiadores iónicos, los cuales no pueden eliminar la materia orgánica.

En este sentido, una propiedad del agua destilada es además su bajo contenido de microorganismos. Desde este punto de vista, resulta menos peligroso ingerir agua destilada, que agua desionizada.

¿Cómo hacer el agua destilada en el laboratorio?

Empleando el método de destilación se purifica el agua común, denominada coloquialmente agua de chorro, grifo, corriente o potable. Los procesos más importantes que se realizan para obtener o generar el agua destilada son la vaporización y la condensación.

El funcionamiento de los equipos de destilación se fundamentó en el principio que existe en la naturaleza en el ciclo del agua.

Vaporización y condensación

El proceso de vaporización se consigue al calentar el agua corriente, aumentando su temperatura hasta alcanzar su punto de ebullición. A la temperatura y presión adecuada, el agua hierve y se va evaporando, pasando del estado líquido al estado gaseoso.

Algunas fuentes de calor utilizadas para calentar el agua pueden ser un mechero, o resistencias eléctricas que suministran la energía térmica (mantas calefactoras).

Con la llama del mechero se calienta el primer recipiente o balón que contiene el agua corriente con impurezas. Cuando hierve el agua, el vapor pasa a la parte interna de un condensador que es enfriado al recibir agua de chorro.

La condensación se presenta cuando este vapor de agua se va enfriando, condensando y pasando del estado gaseoso al líquido. Los alrededores del conducto central del condensador por donde va circula el vapor es enfriado por el flujo del agua.

El agua destilada generada paulatinamente se recoge y almacena en un recipiente, tanque o bidón diferente libre de impurezas. Las sustancias que están mezcladas o disueltas en el agua no se evaporan, y por lo tanto se mantienen en el recipiente del agua corriente.

De esta manera se deja atrás, en el recipiente inicial, iones e impurezas orgánicas.

Equipo de destilación

Hay diversidad de equipos de destilación de agua. Pueden ser manuales, sencillos (como el mostrado en la imagen), complejos, o automáticos. Hay destiladores de sobremesa, destiladores que se pueden colgar en la pared, o que vienen con su propio mueble.

Su capacidad y diseño dependen de la demanda o de la cantidad de agua destilada que se requiera. El equipo o aparato de destilación del agua más sencillo que se puede emplear en los laboratorios, se conoce con el nombre de alambique (imagen inferior).

Alambique. Fuente: Harpagornis [CC BY-SA 4.0 (https://creativecommons.org/licenses/by-sa/4.0)], from Wikimedia Commons

Existen diferentes tipos de destiladores de agua, de proceso manual o automático, continuo o discontinuo. Lo destacado es que el fundamento de su funcionamiento es el mismo: basado en los procesos de vaporización y condensación.

Usos

En investigación

-El agua destilada es empleada en los laboratorios de investigación, docencia y rutina.

-Las soluciones de los reactivos, así como sus diluciones continuas, se hacen con agua destilada.

-Se requiere el uso del agua destilada en numerosos procesos analíticos efectuados en los laboratorios de química y biología.

Enjuague de material y equipos de laboratorio

-Se usa con mucha frecuencia en el enjuague o último paso del lavado del material de laboratorio. Se dispone en pizetas para enjaguar material de vidrio como cilindros, pipetas, tubos de ensayo, picos o puntas de pipetas automáticas, las placas de reacción, etc.

-Un ejemplo concreto del uso del agua destilada, es en el lavado o enjuague de equipos delicados, como el pH-metro. Cuando se están realizando valoraciones de pH, los electrodos se deben enjuagar o lavar meticulosamente con agua destilada después de su uso. Así, se eliminan iones que puedan interferir en próximas lecturas.

-Se usa el agua bidestilada, obtenida de dos procesos consecutivos de destilación, en algunos procedimientos químicos que requieren agua de óptima pureza; por ejemplo, en la preparación de fase móviles acuosas en cromatografía líquida de alta resolución.

En aparatos de uso cotidiano

-El uso de agua destilada aumenta la vida útil de las baterías y de los sistemas de refrigeración de los vehículos. Es recomendable usarla en las planchas que emplean vapor, para disminuir la corrosión del metal. También se usa en humidificadores, entre otros equipos de laboratorio que necesitan del agua.

-El agua destilada se emplea para realizar la limpieza de equipos con pantallas, monitores. No deja manchas blancas en su superficie.

-En aguas de los acuarios, aunque existe controversia, ya que los peces necesitan de los minerales que posee el agua sin purificar. Por otro lado, el agua destilada posee una menor concentración de materia orgánica; esto es, de bacterias y virus, los cuales pueden ser perjudiciales para los peces.

A nivel industrial

-El agua destilada se emplea en la elaboración de bebidas como la cerveza, en conservas de verduras y frutas, entre otras.

-Es indispensable el empleo del agua destilada en la industria farmacéutica, cosmética, de alimentos, entre otros rubros.

-Existen casos en los cuales es necesario tratar el agua del mar; las grandes embarcaciones consumen agua destilada a partir del agua del mar. Igual sucede cuando el agua no se encuentra dulce para el consumo humano: se purifica por destilación antes de su uso.

En el sector salud

-Es importante usar agua destilada en los laboratorios de rutina y de análisis especiales.

-Se requiere para la preparación de reactivos, en las unidades de lavado y esterilización de materiales, y también en las unidades dietéticas y farmacia.

-En la preparación de tratamientos, por ejemplo, se diluyen los medicamentos que así lo requieran con agua destilada.

Toxicidad

En general no se describe la producción de efectos tóxicos del agua destilada en los seres vivos. Según la información toxicológica, el agua destilada como producto no está catalogada como peligrosa. Tampoco hay referencias que señalen que el agua destilada afecte el ambiente; es decir, carece de ecotoxicidad.

No hay efectos perjudiciales descritos si el agua destilada se inhala, se ingiere o entra en contacto con mucosas o la piel. De igual modo, en su manipulación no es necesario el uso de barreras como guantes, lentes, o equipos de protección.

Sin embargo, el consumo del agua destilada no es recomendable, ya que no aporta ninguno de los minerales que el organismo necesita. Al contrario, al ingerirla en grandes cantidades puede tener un efecto desmineralizante del organismo, facilitando la eliminación de los iones en la orina.

Al contrario de lo que sucede en el organismo o cuerpo humano, con las plantas es la situación es otra. Es ideal regar las plantas con agua destilada por carecer de cloro; ya que los minerales que necesitan los toman de la tierra a través de sus raíces y por capilaridad.

Referencias

  1. All About Water Filters. (2019). 13 different uses of distilled water. Recuperado de: all-about-water-filters.com
  2. Distilled Water (2012). Material Safety Data Sheet. Recuperado de: ehs.cranesville.com
  3. H2OLabs. (2019). Water Distiller From H2O Labs. Recuperado de: www.h2olabs.com
  4. Wikipedia. (2019). Distilled water. Recuperado de: en.wikipedia.org
  5. Aguapura. (2017). Agua destilada o desionizada ¿hay alguna diferencia? ¿Cuál es mejor? Recuperado de: aguapuraysana.com
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Licenciado en química de la Universidad de Carabobo. Amante y aprendiz de las letras. Siento enorme interés por la química supramolecular, la nanotecnología, y los compuestos organometálicos. En general, me gusta comparar la funcionalidad de una estructura molecular no sólo con elementos dinámicos, como las máquinas, sino también con una catedral, o un campanario.

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