Eratóstenes: biografía y aportes a la geografía, matemáticas y otras ciencias

Eratóstenes (276 a.C. – 194 a.C.) fue un científico y filósofo de la Antigua Grecia que realizó trabajos en astronomía, geometría, geografía, matemáticas y también en poesía e historia. Ganó fama por ser el primero en calcular, con considerable precisión, la circunferencia de la tierra.

Vivió en Atenas hasta que Ptolomeo Evergetes, el rey de Egipto, le encargó a Eratóstenes la dirección de la Biblioteca de Alejandría, que se convirtió en el centro más importante de conocimiento en la región.

Retrato de Eratóstenes

Era llamado Pentathlos, título que se le daba a los que resultaban vencedores en las cinco pruebas de los juegos olímpicos, porque se dedicó a cultivar todas las áreas del saber.

Creó un método al que se bautizó como Criba de Eratóstenes mediante el cual calculaba los números primos. También trató de determinar la oblicuidad de la eclíptica.

Para calcular la circunferencia de la tierra Eratóstenes utilizó un método que ha sido empleado hasta nuestra época, este consiste en medir un meridiano. Fijó la medida de la circunferencia en 252.000 estadios, que equivale a 39.691 kilómetros aproximadamente.

Por sus estudios acerca de la tierra, Eratóstenes es conocido como el “padre de la geografía”. Publicó un libro al que llamó Geographika, fue allí donde acuñó el término geografía por vez primera. En el texto describió la tierra habitada y las personas que en ella vivían.

No utilizó las descripciones mitológicas que eran comunes en la época, sino que se basó en textos militares para realizar su trabajo.

También hizo una tabla con la cronología de los reyes Egipcios de Tebas, escribió acerca de las conquistas de Alejandro Magno y realizó una descripción de Grecia en ese momento. Por sus aportes a la filosofía, Eratóstenes fue llamado el segundo Platón.

Eratóstenes era un amante del teatro y escribió una serie de doce libros que tituló Comedia Antigua. De igual manera, escribía poesía y en sus temas estaban las historias de las constelaciones.

Biografía

Primeros años

Eratóstenes nació aproximadamente en 276 a.C. en Cirene, una ciudad griega ubicada en el norte de África, en lo que actualmente son las tierras de Libia. Era hijo de Aglaus, de quien no se conserva ningún registro histórico, por lo que se piensa que no era de una familia importante en la época.

A pesar de no poseer una ascendencia destacada, Eratóstenes sí venía de una ciudad que había conseguido reconocimientos por los hombres que nacieron en ella. Cirene fue fundada por griegos de Thera antes del año 600 a.C., y prosperó como una ciudad independiente hasta la llegada de la era Helénica.

Cirene fue absorbida por la monarquía Ptolomeica de Egipto, que gobernaba desde Alejandría, el centro cultural y comercial del Mediterráneo. Allí se encontraba la gran librería, un museo y una escuela de estudios avanzados.

Eratóstenes siguió los pasos de otros académicos de su ciudad y se entrenó con Lisanias, experto en gramática. A pesar de que en los tiempos de los griegos los jóvenes de familias adineradas tenían más acceso a la educación, existían academias para varones.

Los niños eran entrenados a partir de los siete años en materias como literatura, deporte y música. Se piensa que Eratóstenes también pudo haber sido pupilo de Calímaco.

Atenas

El principal interés de Eratóstenes en la juventud era la filosofía y esa vocación lo condujo a Atenas a los 15 años. Allí permaneció, aproximadamente, durante 25 años. Entonces se preparó y adquirió fama como académico.

En Atenas encontró tal cantidad de filósofos que quedó al mismo tiempo maravillado y abrumado. Primero estudió con Zeno en la escuela de los estoicos. También con uno de sus alumnos, Aristón de Chios, de quien escribió una biografía. Pero no encontró en ellos un estilo que le atrajera.

Luego se unió a los platónicos como pupilo de Arcesilao. Fue entonces cuando Eratóstenes creó una obra llamada Platonicus, en la que siguiendo el método de Platón, exploró temas matemáticos y cosmológicos. En esa época también escribió Peri agathōn kai kakōn, un texto que se perdió.

Tras estas experiencias se desencantó de la filosofía y decidió dedicarse a la poesía. De esa forma comenzó la fama de Eratóstenes, puesto que en su nuevo campo consiguió el reconocimiento que había deseado.

De sus primeros trabajos como poeta tampoco se conservan los textos; sin embargo, algunos nombres pasaron a la posteridad mediante citas de otros griegos. Hermes fue una de sus obras, en la que abordó la vida del dios, y otra llevó por nombre Erigone.

Alejandría

Se cree que fue la fama de Eratóstenes como poeta lo que atrajo la atención de Ptolomeo III Evergetes, quien lo llamó a Alejandría para que se encargara de la tutoría de su hijo, además de ofrecerle un puesto como director de la biblioteca de la ciudad.

Ptolomeo III no fue movido únicamente por su interés en el trabajo de Eratóstenes, sino también por motivos políticos. La ciudad de Cirene había pasado un período independiente de Egipto hasta el matrimonio entre Ptolomeo III y Berenice, la hija de Magas, gobernador de esa ciudad.

En la búsqueda de asegurar su recién recuperado dominio, Ptolomeo III vio bien satisfacer al pueblo de Cirene ofreciendo un puesto tan importante como el de encargado principal de la gran biblioteca de Alejandría a Eratóstenes.

Durante el período en que Eratóstenes estuvo al frente de la Biblioteca de Alejandría se realizaron grandes avances en ella. Adquirió obras como los grandes dramas de Esquilo y Eurípides. También ampliaron los estudios en Sófocles.

En esta época Eratóstenes aprovechó su posición y el acceso a la información que tenía para aprender de los más diversos temas. Sin embargo, nunca quiso especializarse en una sola materia, por lo que algunos le reprochaban.

Muerte

Eratóstenes murió en Alejandría, aproximadamente en 194 a.C., cuando contaba con 82 años de edad. Algún tiempo atrás se había quedado ciego como consecuencia de cataratas y se cree que se suicidó por inanición.

A pesar de sus grandes contribuciones a la ciencia, su trabajo no fue replicado por muchos otros, al parecer debido a que no consiguió suficientes alumnos que transmitieran sus descubrimientos y teorías.

Sin embargo, sus aportes en el estudio de la tierra le concedieron el título de padre de la geografía. Durante su vida Eratóstenes fue un amante del conocimiento en todas sus áreas.

Trabajos

Medidas de la tierra

Eratóstenes sabía, gracias a lecturas que había realizado en Alejandría, que durante el solsticio de verano en Siena, a mediodía el sol estaba justo sobre la cabeza. Entonces, midió el ángulo de elevación durante el mismo período y a la misma hora en Alejandría con la ayuda de un gnomon.

También midió el largo de la sombra en el suelo. Con esos datos (longitud de la sombra y longitud de la vara), Eratóstenes calculó el ángulo de los rayos solares en 1/50 parte de una circunferencia. Sin embargo, asumió que Siena se encontraba justo sobre el Trópico de Cáncer, un dato que era incorrecto.

Otras de las cosas que Eratóstenes pensó, pero que no resultaron ser así fueron: el hecho de que la tierra es una esfera perfecta, que Alejandría está exactamente al norte de Siena, y que los rayos del sol son perfectamente paralelos.

Entre los archivos que estaban a disposición de Eratóstenes, se afirmaba que la distancia entre Siena y Alejandría era de 5000 estadios. Estableció el valor de cada grado en 700 estadios y una circunferencia total de 252.000, que se corresponden a 39.691 kilómetros aproximadamente, pues el estadio era una medida difícil de determinar. En la actualidad se sabe que el diámetro ecuatorial es de 40.075 kilómetros.

Cristóbal Colón fue uno de los que estudió el trabajo de Eratóstenes. A pesar de eso, no creyó en esas proyecciones, sino en las de Toscanelli, que planteaban que la tierra era un tercio más pequeña. Por eso pensó que llegaría a Asia en su viaje y no se dio cuenta de que había llegado un continente nuevo.

Geografía

En su trabajo Geographika, Eratóstenes describió y realizó mapas de los territorios conocidos. Allí acuñó por primera vez el término “geografía” y utilizó sus descubrimientos en cuanto al tamaño y la forma de la tierra para representarla.

Eratóstenes unió y organizó en esa obra diferentes informaciones que halló en la Biblioteca de Alejandría. Dividió la tierra en 5 zonas climáticas: los polos helados, bajo ellos dos zonas templadas y en el centro un cinturón tropical que bordeaba el ecuador.

Con los paralelos y meridianos, Eratóstenes ubicó a los países y ciudades conocidos. Además, calculó distancias aproximadas entre ellos. Más de 400 lugares aparecieron en esa obra, pero la misma se perdió, salvo por las referencias de historiadores de la época.

Geographika tuvo 3 tomos. En el primero, Eratóstenes abordó las teorías previas y compiló la información existente en la biblioteca. En el segundo, mostró sus estudios acerca de las dimensiones de la tierra y el último fue dedicado a la geografía política.

Otro de sus grandes aportes a la geografía fue el estudio y el mapa que realizó de la ruta del Río Nilo desde Jartum, en el que incluyó a los tributarios etíopes. Fue el primero en afirmar que las lluvias fuertes en la cabecera podían explicar las inundaciones en la parte baja del caudal.

Matemática

Creó un algoritmo para encontrar los números primos que se conoce como la Criba de Eratóstenes. Este método consistía en crear una tabla con números naturales entre 2 y la cantidad deseada. Luego se descartan los números que no son primos.

Se inicia con el 2 y se tachan todos los números que sean múltiplos de esa primera cifra, luego se hace lo mismo con el siguiente número que no se encuentre tachado y así sucesivamente.

También Eratóstenes encontró una solución al llamado problema Deliano, o la duplicación del cubo. Creó un aparato llamado mesolabio, una especie de ábaco para medidas y proporciones, que dedicó al rey Ptolomeo III.

Aristóteles era amigo de Eratóstenes y colaboró con los cálculos matemáticos para la creación del mesolabio. También dedicó a Eratóstenes El Método.

Dedicatoria a Ptolomeo III

La inscripción que Eratóstenes hizo en el mesolabio que regaló a Ptolomeo III, decía:

“Esto tienes a mano, amigo, si de un cubo pequeño conseguir pretendes el doble, o esa transformación en cualquier otra figura sólida, y también si midieras de este modo un recinto o un silo o la cóncava cavidad de un pozo cuando tomes las concurrencias medias entre los límites extremos dentro de reglas dobles”.

Luego continuaba: “Y no intentes comprender las intrincadas tareas de los cilindros de Arquitas ni los triples cortes del cono de Menecmo ni lo que en sus líneas describe la curva figura del divino Eudoxo, pues en estas tablillas hallarás fácilmente miles de medias aun partiendo de pobre inicio”.

Finalmente escribió: “¡Padre feliz, Ptolomeo, porque con tu hijo disfrutas de la edad! Todo cuanto agrada a las Musas y a los reyes tú mismo a tu hijo regalaste. Y lo de después, Uranio Zeus, ojalá lo guíe el cetro de tu mano. Esto, así suceda, y al ver la ofrenda, que alguien diga: esto es obra del cireneo Eratóstenes.”

Otros aportes

Fue apodado Beta por otros griegos de su época, en referencia a la segunda letra del alfabeto. Con esto pretendían decir que Eratóstenes era el segundo mejor en todas las áreas, pues nunca quiso especializarse en ninguna.

Eratóstenes realizó cálculos en los que descubrió que en un año había 365 días y cada cuatro años había 366 días. Usó como base el movimiento eclíptico, es decir, el movimiento del sol observado por los cambios aparentes del mismo desde la tierra.

También Eratóstenes estuvo interesado en la historia y creó una cronología del mundo a partir del sitio de Troya hasta su época tomando como referencias las fechas que aparecían en la literatura y en los escritos de política.

Publicaciones

De los trabajos de Eratóstenes se conservan referencias gracias a otros autores, puesto que al perderse la biblioteca de Alejandría se perdió prácticamente la totalidad de su obra.

Platonikos.

Hermes.

Erigone.

Cronografías.

Vencedores Olímpicos.

Περὶ τῆς ἀναμετρήσεως τῆς γῆς (De las medidas de la Tierra).

Гεωγραϕικά (Geographika).

Arsinoe (una biografía de la reina Arsinoe, esposa y hermana de Ptolomeo IV).

Ariston.

Referencias 

  1. Encyclopedia Britannica. (2018). Eratosthenes | Greek scientist. [online] Available at: britannica.com [Accessed 3 Dec. 2018].
  2. En.wikipedia.org. (2018). Eratosthenes. [online] Available at: en.wikipedia.org [Accessed 3 Dec. 2018].
  3. Gow, M. (2010). Measuring the Earth: Eratosthenes and his celestial geometry. Berkeley Heights, NJ: Enslow.
  4. Eckerman, C. (2011). Eratosthenes (D.W.) Roller (ed., trans.) Eratosthenes’ Geography. Fragments Collected and Translated, with Commentary and Additional Material. Princeton and Oxford: Princeton University Press, 2010. ISBN: 978-0-691-14267-8. The Classical Review, 61(01), pp.78-80.
  5. Aves, A., Magill, F. and Moose, C. (1998). Dictionary of world biography. Chicago: Fitzroy Dearborn Publishers, pp.401 – 405.
  6. Grégoire, L. (1879). Diccionario enciclopédico de historia, biografía, mitología y geografía. Paris: Garnier, pp.758.
  7. O’Connor, J. and Robertson, E. (1999). Eratosthenes biography. [online] School of Mathematics and Statistics, University of St Andrews, Scotland. Available at: -groups.dcs.st-and.ac.uk [Accessed 3 Dec. 2018].
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Periodista venezolana, entusiasta de la fotografía y ex investigadora del Centro de Investigación de Comunicación de la Universidad Católica Andrés Bello. Atraída por el estudio y difusión de las manifestaciones socioculturales del siglo XXI.

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