Misión geodésica francesa: antecedentes, aportes y participantes

La misión geodésica francesa fue una expedición científica realizada en el siglo XVIII en la Real Audiencia de Quito, hoy territorio de Ecuador. El objetivo principal fue medir la distancia equivalente a un grado de latitud y comprobar cuál era la forma real del planeta.

También conocida como misión geodésica misión geodésica hispano-francesa, sus miembros salieron en mayo de 1735 hacia Cartagena de Indias. Desde allí, recorrieron gran parte del territorio de la Real Audiencia, realizando mediciones.

La Condamine – Fuente: Louis Carrogis Carmontelle [Public domain]

Además de lograr sus objetivos principales, la misión también realizó otra serie de importantes aportes científicos. Sus resultados hicieron que fuera considerada como una de las primeras expediciones científicas modernas con participación de varios países.

Los componentes de la misión eran principalmente franceses y españoles. A ellos se unió, ya sobre el terreno, Pedro Vicente Maldonado, originario del entonces Virreinato del Perú. Además de ayudar a realizar los trabajos de la expedición, Maldonado levantó el primer mapa geográfico de Quito.

Antecedentes

La forma exacta de la Tierra era una de las cuestiones que generaban más controversia entre los científicos europeos a principios del siglo XVIII. Los seguidores de las teorías de Newton señalaban que tenía una forma achatada en los polos, algo que no aceptaban los partidarios de Cassini y Descartes.

La Academia Francesa decidió acabar con estas discusiones. Para ello, solicitó ayuda al rey de Francia, Luis XV, y procedieron a montar dos expediciones que zanjarían la cuestión. El objetivo sería medir la longitud de un grado de meridiano tanto en las regiones árticas como en la zona ecuatorial.

La expedición

Antes de partir hacia Ecuador, los franceses pidieron permiso a Felipe V de España para poder entrar en sus, por entonces, dominios. El monarca dio su consentimiento, con la condición de que participasen científicos españoles.

Trayecto

La misión geodésica partió en mayo de 1735. Su primer destino fue Cartagena de Indias, para después seguir la ruta de Guayaquil y el camino de Bodegas.

En ese momento se produjeron algunas discrepancias entre los miembros principales de la expedición, La Condamine, Godin Y Bouguer. Finalmente, decidieron dividir la misión en tres grupos.

Los científicos alcanzaron Quito en junio de 1736, lugar en el que conocieron a Vicente Maldonado, quien conocía la zona a la perfección. Con su ayuda, la misión dejó la ciudad y comenzó a realizar mediciones mediante triangulación cerca de Cuenca. Estas tareas geodésicas duraron 3 años, hasta 1739.

Aparte de realizar las mediciones, los miembros de la expedición escalaron algunas de las montañas y volcanes de la zona. La Condamine emprendió su camino de vuelta a Europa después de haber navegado por el río Amazonas, llegando hasta Cayenna.

Por su parte, Bouger prefirió la vía terrestre que unía Quito a Cartagena para embarcar hacia Europa, mientras que Godín permaneció en América un tiempo más.

Segunda misión

Aunque menos conocida, en 1901 llegó a Guayaquil una segunda misión. El organizador había sido el Servicio Geográfico del Ejército francés y tenía como objetivo ratificar o rectificar las mediciones realizadas por la primera misión.

Principales aportes

Los resultados de la misión geodésica de Francia representaron una auténtica revolución científica en su época. No solo por su confirmación de que la Tierra era achatada por los polos, sino también por otras aportaciones fruto de su trabajo en Ecuador.

Medición del grado del meridiano y determinar la forma de la Tierra

Medir el grado del meridiano era el principal objetivo de la expedición. El propósito final era acabar con los enfrentamientos sobre la forma real del planeta.

Una vez realizadas las mediciones, los resultados fueron comparados con los obtenidos por otra expedición similar que había sido enviada a Laponia.

Gracias al trabajo realizado, quedó zanjado el debate y se estableció que la los polos terrestres presentan una forma ligeramente achatada.

Aportación para las medidas de longitud

La Condamine realizó un experimento fundamental para el establecimiento del metro como medida estándar de longitud. El científico sugirió que la base debía ser la distancia recorrida en un segundo por un péndulo en Ecuador.

Años después, en 1791, la Asamblea Constituyente de Francia utilizó las mediciones realizadas por La Condamine (además de las que hizo Delambre entre Dunkerque y Barcelona) para establecer el valor de un “metro”.

Aportes a varias ciencias

La misión también realizó aportes dentro de la geografía, topografía, física o antropología. Entre los más destacados se encuentran las investigaciones sobre la refracción terrestre y astronómica, las observaciones de la Luna y los satélites de Júpiter, la determinación de la oblicuidad de la eclíptica y el levantamiento de varias cartas geográficas.

Aportaciones para Ecuador

La presencia, a partir de la llegada a Quito, de Pedro Vicente Maldonado, consiguió que la misión también dejara algunos hitos científicos para la Real Audiencia.

Aunque el científico ya conocía buena parte del territorio, sus trabajos con la expedición le permitió ampliar sus conocimientos. El resultado fue el primer mapa de la Presidencia de Quito.

Además, fue el autor de otro mapa de curso del río Amazonas, además de descubrir el caucho y las cualidades de la quinina.

Participantes

Aunque fue la Academía Francesa la organizadora de la misión, en ella también participaron científicos españoles. Entre los miembros de la misma se encontraban astrónomos y físicos, botánicos y varios ingenieros

Charles Marie de La Condamine

Charles-Marie de La Condamine nació en París en enero de 1701. Destacó por sus trabajos como naturalista, matemático y geógrafo, siendo uno de los científicos más respetados de su tiempo.

La Condamine tuvo varios enfrentamientos con otros miembros de la misión, especialmente con los españoles Jorge Juan y Antonio de Ulloa. Tampoco fue fácil su relación con Louis Godin y Pierre Bouguer, por lo que acabaron regresando a Europa cada uno por su cuenta.

Ya de vuelta en París, el científico publicó el resultado de sus hallazgos. Además del tema central de la expedición, confirmar que la Tierra era achatada por los polos, La Condamine fue el primero en describir el curare en Europa.

Otros aportes del científico durante la expedición fueron llevar el caucho a Europa y señalar las cualidades de la quinina para luchar contra la malaria. Asimismo, estableció las bases para el sistema decimal.

Louis Godin

Louis Godin fue un astrónomo y matemático francés que llegó a asumir durante un corto espacio de tiempo el cargo de Cosmógrafo Mayor del Virreinato del Perú.

Junto con La Condamine y Bouguer, fue uno de los líderes de la misión geodésica francesa, ya que eran los tres científicos más respetados.

Pierre Bouguer

También francés, Pierre Bouguer fue un astrónomo y matemático francés. Sin embargo, ha pasado a la historia como el padre de la arquitectura naval.

En 1749 publicó La figure de la terre, déterminée par les observations de Messieurs Bouguer, & de la Condamine, de l’Académie Royale des Sciences, envoyés par ordre du Roy au Pérou, pour observer aux environs de l’Équateur : avec une relation abrégée de ce voyage, qui contient la description du pays dans lequel le opérations ont été faites.

Con ese largo título, el libro exponía todos los resultados científicos de la Misión Geodésica Francesa.

Referencias

  1. Fabara Garzón, Eduardo. La Misión Geodésica Francesa. Obtenido de elcomercio.com
  2. Núñez Sánchez, Jorge. La Primera Misión Geodésica Francesa. Obtenido de eltelegrafo.com.ec
  3. Avilés Pino, Efrén. Misión Geodésica Francesa. Obtenido de enciclopediadelecuador.com
  4. Robinson, Andrew. History: How Earth shaped up. Obtenido de nature.com
  5. Horrel, Mark. Chimborazo’s role in proving Newton’s theory of gravity. Obtenido de markhorrell.com
  6. Pletcher, Kenneth. Charles-Marie de La Condamine. Obtenido de britannica.com
  7. The Biography. Biography of Charles-Marie de la Condamine (1701-1774). Obtenido de thebiography.us
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Licenciado en Ciencias de la Información

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