Núcleo Estriado: Propiedades Anatómicas, Funciones y Enfermedades Relacionadas

El núcleo estriado, también conocido como cuerpo estriado, es una importante región subcortical que pertenece al prosencéfalo.

Resulta la principal vía de entrada de información hacia los ganglios basales y se relaciona directamente con la corteza cerebral.

Esquema del cerebro donde aparece el núcleo estriado.

En los seres humanos, esta estructura encefálica se encuentra dividida por una sección de sustancia blanca que se conoce como cápsula interna. Esta sección constituye las dos estructuras principales del núcleos estriado: el núcleo caudado y el núcleo lenticular.

Funcionalmente, el núcleo estriado desempeña actividades relacionadas con los procesos motores. De hecho, forma parte del circuito conocido como sistema extrapiramidal que se encarga, principalmente, de regular los movimientos no voluntarios.

En este artículo se revisan las principales características del núcleo estriado. Se comentan sus propiedades anatómicas y sus funciones y se explican las patologías relacionadas con esta estructura del encéfalo.

Características del núcleo estriado

El núcleo estriado o mejor dicho, los núcleos estriados porque hay más de uno, son una región de sustancia gris que se sitúa en el interior de los hemisferios cerebrales. En este sentido, son estructuras subcorticales que se localizan en la base de cada hemisferio.

Los dos núcleos principales que engloban el núcleo estriado son el núcleo caudado y el núcleo lenticular. Este último, a su vez, está formado por dos estructuras conocidas como putamen y globo pálido.

De este modo, se puede interpretar el núcleo estriado como una estructura que engloba distintos núcleos de los ganglios basales. Estos son:

  1. El núcleo caudado: estructura vinculada a los procesos de movimiento y aprendizaje.
  1. El putamen: estructura vinculada en procesos motores, condicionamiento operante y regulación de emociones.
  1. El globo pálido: estructura que regula los movimientos inconscientes del organismo.
  1. El núcleo lenticular: región que está formada por la conjunción del globo pálido y el putamen.

Por otro lado, en la región ventral, el núcleo estriado está formado por otras estructuras. Estas son: el núcleo accumbens y el bulbo olfactorio.

Así pues, esta estructura constituye una región amplia del encéfalo que engloba una gran cantidad de estructuras y núcleos diferentes en su interior. Resulta un elemento muy importante del cerebro ya que establece conexión constante con la corteza cerebral y los núcleos talámicos.

Así mismo, el núcleo estriado se caracteriza por albergar en su interior un gran número de neuronas diferentes, tales como las neuronas espinosas medianas, las neuronas de Deiter, las inter-neuronas colinérgicas o las inter-neuronas que expresan parvalbumina.

Propiedades anatómicas

El núcleo estriado presenta una forma de “C” cuando se visualiza lateralmente. La estructura continúa el curso del ventrículo lateral y contiene tres partes principales: la cabeza, el cuerpo y la cola.

Entre el caudado y el putamen, dos núcleos que se integran en el interior del cuerpo estriado, se objetiva una continuidad morfológica. De hecho, la región anterior del caudado se une con la cabeza del putamen.

El globo pálido (otra estructura que se integra dentro del cuerpo estriado) se halla en la posición medial al putamen. Este núcleo presenta dos regiones: el segmento lateral y el segmento medial.

Por su parte, el núcleo caudado y el putamen también comparten un origen embriológico común, así como conexiones muy similares. El conjunto que forman estas dos estructuras dentro del núcleo estriado se denomina neostriado.

Finalmente, el putamen y el globo pálido forman otro “sub-grupo” dentro del núcleo estriado que se conoce como núcleo lenticular.

Todos estos núcleos forman, a su vez, parte del sistema funcional más amplio del sistema de los ganglios basales. Este sistema está formado, más allá del núcleo estriado, por el núcleo sub-talámico y la sustancia negra.

Tipos de neuronas

El núcleo estriado se caracteriza por ser una región muy heterogénea en cuanto a los tipos celulares que lo conforman. En su interior se pueden hallar muchos tipos diferentes de neuronas. Estas son:

  1. Neuronas espinosas medianas: contienen espinas en las dendritas. Estas prolongaciones de las células espinosas constituyen prácticamente la mayoría de masa cerebral del núcleo estriado (aproximadamente el 95%).
  1. Neuronas de Deiter: se caracterizan por poseer unas dendritas muy largas y poco ramificadas. Presentan una prevalencia escasa dentro del cuerpo estirado, aproximadamente del 2%.
  1. Inter-neuronas colinérgicas. Estas células se encargan de detener las descargas eléctricas en respuestas a estímulos cargados emocionalmente y elementos relacionados con la gratificación. Constituyen el 1% de la masa cerebral del núcleo estriado.
  1. Inter-neuronas que expresan parvalbumina: se encargan de emitir la sustancia parvalbumina. Esta sustancia, a su vez, expresa receptores para las catecolaminas.
  1. Inter-neuronas que expresan calretinina: se encargan de liberar una sustancia poco prevalente en el sistema nervioso central conocida como calretinina.
  1. Inter-neuronas que expresan somatostatina: estas células expresan la somatostatina, así como receptores de dopamina dentro del núcleo estriado.

Conexiones

Las estructuras del núcleo estriado se comunican con diferentes regiones del encéfalo, abarcando tanto zonas corticales como zonas sub-corticales. Dichas conexiones varían en cada región de cuerpo estriado.

En este sentido, el neostriado (caudado y putamen) reciben información de la corteza cerebral (principalmente del lóbulo frontal y el lóbulo parietal), de la sustancia negra que forma la vía negroestriada y de los núcleos intralaminares del tálamo.

Así mismo, estas dos estructuras del núcleo estriado proyectan sus fibras nerviosas hacia el núcleo pálido y, en algunas ocasiones, hasta la sustancia negra.

El núcleo pálido en cambio, recibe fibras nerviosas del neostriado y del núcleo sub-talámico. Sus proyecciones se dirigen hacia el núcleo sub-talámico y el tálamo.

Funciones

El cuerpo estriado presenta una elevada importancia dentro de los circuitos motores. Concretamente, forma parte del sistema extra-piramidal del cerebro, el cual se encarga de regular los movimientos no voluntarios.

Por otro lado, el putamen parece realizar también funciones motoras relacionadas con los movimientos voluntarios y el caudado se encuentra involucrado en actividades cognitivas.

Enfermedades relacionadas

Los trastornos del núcleo estriado originan alteraciones motoras, tales como movimientos involuntarios, alteración del tono muscular o temblores. En este sentido, las dos patologías que se han asociado al funcionamiento de esta estructura encefálica son: la enfermedad de Parkinson y la enfermedad de Huntington.

Referencias

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  1. Stahl, S.M. (2010) Psicofarmacología esencial de Stahl: bases neurocientíficas y aplicaciones prácticas. Madrid: Aula médica.
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Graduado en Psicología y Máster en Psicopatología Clínica del Adulto.

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