Órganos vestigiales: características y 6 ejemplos

Un órgano vestigial es un órgano que alguna vez fue útil en el pasado evolutivo de un animal, pero que se vuelve  inútil o muy cercano a inútil. La lista de órganos vestigiales en seres humanos se ha reducido de 180 en 1890 a 0 en 1999.

También se puede considerar un órgano vestigial a cualquier parte de un organismo que ha disminuido en tamaño durante su evolución porque la función que sirvió ha disminuido en importancia o se hizo totalmente innecesaria.

Órganos vestigiales

Definición clásica

La definición más común de un órgano vestigial a lo largo del siglo pasado fue similar a la siguiente:

Las criaturas vivas, incluido el hombre, son museos virtuales de estructuras que no tienen función útil pero que representan restos de órganos que alguna vez tuvieron algún uso. Un órgano vestigial se define como aquel que ha perdido su función en el curso de la evolución, y suele ser muy reducido en tamaño”.

El Diccionario de Dorland define el término vestigial como “vestigio, vestigio o reliquia”, y define el término como “el remanente de una estructura que funcionaba en una etapa anterior de una especie”. El Diccionario de Churchill define vestigial como un órgano que no tiene “función obvia” y señala que la palabra vestigial deriva del latín vestigium, que significa huella o rastro.

Un diccionario estándar de biología define la palabra vestigial de la siguiente manera:

Un órgano sin función y generalmente reducido en tamaño, pero que tiene cierta semejanzas con los órganos plenamente funcionales encontrados en organismos relacionados. Los ejemplos incluyen las alas de pájaros que no pueden volar, las fajas de la extremidad de las serpientes, el apéndice y los músculos del oído de los seres humanos, y las hojas de la escala de plantas florecientes parásitas. Se cree que la presencia de órganos vestigiales indica que los antepasados del organismo poseían órganos que funcionaban plenamente”.

Asimov proporciona dos ejemplos de un órgano vestigial: (1) los diminutos huesos posteriores al sacro, llamados cóccix (que Asimov afirma que fueron para una cola); y (2) los músculos pequeños alrededor de las orejas (que Asimov afirma son ‘músculos que se supone mueven los oídos’). Como veremos, estas conclusiones no se basan en evidencia empírica sino en supuestos evolutivos.

En el pasado, los evolucionistas afirmaron que había aproximadamente 180 órganos vestigiales en los humanos, incluyendo el apéndice, las amígdalas y el timo. Ahora sabemos que:

  • El apéndice es parte del sistema inmune, estratégicamente ubicado en la entrada del íleo, con su contenido bacteriano normalmente alto.
  • Las amígdalas tienen una función similar en la entrada de la faringe.
  • El timo es parte del sistema inmune, relacionado con las células T. El VIH ataca a las células T, haciéndolas ineficaces y por esta razón siempre es fatal.

El número de órganos que una vez se creía que eran funcionales en el pasado evolutivo de los seres humanos, pero no funcionan hoy en día se ha reducido constantemente a medida que los campos de la anatomía y la fisiología han progresado.

La idea de los órganos vestigiales en los seres humanos también se discute en los libros populares sobre la ciencia y la medicina, cuyos autores admiten con frecuencia que los ejemplos comunes ya no se consideran válidos. La amigdalectomía ha sido la pieza de cirugía más frecuentemente realizada.

Los doctores una vez pensaron que las amígdalas eran simplemente sobras evolutivas inútiles y las sacaron pensando que no podía hacer daño. Hoy en día hay pruebas considerables de que hay más problemas en el tracto respiratorio superior después de la remoción de amígdalas que cuando las amígdalas estaban presentes.

Definición de los revisionistas

La afirmación de los creacionistas de que no hay órganos vestigiales en los humanos por lo general se refiere a la definición más común que se ha empleado durante el siglo pasado, no a la definición problemática, más reciente que ahora utilizan los evolucionistas en un intento de salvar la idea. Órganos vestigiales son los que tienen ‘función reducida’ en comparación con su uso en algún pasado vago, indefinido.

Según la definición de los revisionistas, una estructura vestigial es:

“Cualquier parte de un organismo que ha disminuido en tamaño durante su evolución porque la función que sirvió disminuyó en importancia o se hizo totalmente innecesario”. Ejemplos: El apéndice humano y las alas del avestruz.

Otra fuente define una estructura vestigial como “cualquier órgano que durante el curso de la evolución se ha reducido en función y usualmente en tamaño”. Esta definición revisionista de “reducido en tamaño y función” no se justifica por varias razones.

Por ejemplo, ¿Cuánta reducción se requiere antes de que la etiqueta ‘vestigial’ sea apropiada? ¿Es el 30% una reducción suficientemente grande, o bastará una reducción del 1%? Además, hay tantos ejemplos de “tamaño reducido” (ya veces función) que la etiqueta “vestigial” pierde sentido. 

Por ejemplo, un análisis de la morfología del cráneo de nuestros supuestos ancestros evolucionistas nos llevaría a la conclusión de que nuestra mandíbula es vestigial, en comparación con la de nuestros presuntos ancestros, ya que es alegado por los evolucionistas a ser comparativamente menor en los seres humanos de hoy (y también tiene una función reducida, al menos en relación con su resistencia y capacidad para masticar los alimentos). De hecho, como resultado de nuestra mandíbula más pequeña, algunos de nuestros dientes (por ejemplo, los dientes del juicio) se dice que son vestigiales.

Esta definición de vestigio también requeriría la conclusión de que, debido a que los orificios nasales externos (las fosas nasales) son más pequeños en los seres humanos modernos (en comparación con hipotéticos antepasados parecidos a los simios), también deberían ser etiquetados como vestigiales. Muchas personas tienen problemas para respirar en parte porque sus pasos de la nariz son demasiado pequeños, como es obvio por el uso generalizado de las unidades de expansión del puente nasal y los aerosoles nasales.

Esto también se ilustra por la frecuencia de la cirugía de rinoplastia, especialmente la cirugía para reparar un tabique desviado. Ningún evolucionista ha afirmado que nuestras mandíbulas o fosas nasales son vestigiales, sin embargo, según la definición de los revisionistas, claramente serían estructuras vestigiales.

Por otro lado, puesto que la mandíbula humana, los ojos, las cejas, las crestas de la frente, los miembros delanteros, la nariz, los oídos, los ojos y hasta la boca podrían ser etiquetados vestigiales, el término obviamente pierde sentido cuando se define de esta manera.

Las ilustraciones de libros de texto de nuestros presuntos antepasados consistentemente los muestran con cráneos gruesos y grandes crestas prominentes de la frente que sirven para proteger sus ojos. Por lo tanto, nuestros cráneos y  puente frontal serían vestigiales.

El por qué la selección natural causaría que estas estructuras disminuyeran en tamaño en los humanos modernos nunca se discute (especialmente porque la selección parecería hacer lo contrario). Los evolucionistas incluso utilizan la falta de crestas de la frente en los seres humanos como un ejemplo de diseño pobre.

Por ejemplo, Colby concluyó que el “cráneo humano es demasiado delgado para proporcionar una protección adecuada al cerebro gigantesco y la ausencia de crestas de la frente deja los ojos mal protegidos”.  Asimismo, en promedio, la masa muscular, la función de los órganos y la fuerza han disminuido en los seres humanos modernos, sin duda por la falta de uso debido a la vida en la sociedad moderna.

Según la definición de los revisionistas, el envejecimiento solo produce órganos vestigiales en prácticamente todos los seres humanos. Si la definición de un órgano vestigial es menos desarrollada en un animal moderno (comparado con un antepasado) debido a mutaciones de pérdida, adaptación, etc., todos los órganos en los humanos modernos que estaban más desarrollados en nuestros supuestos antepasados serían vestigiales.

Esto significa que si la macroevolución era verdadera y si los humanos evolucionaban a partir de animales inferiores, se podría argumentar que prácticamente todas las estructuras en los humanos modernos son vestigiales porque los órganos vestigiales se definen como aquellos que son algo menos útiles hoy que en el pasado.

Una rara excepción sería el cerebro humano, e incluso el cerebro podría ser reivindicado como de tamaño vestigial si aceptamos a los neandertales como nuestros antepasados. Los neandertales, en promedio, tenían un cerebro mayor que los humanos modernos: unos 1.500 cc comparados con 1.300 cc para los humanos de hoy.

Probablemente el mejor ejemplo de esta definición de estructuras vestigiales es la capacidad de algunas bacterias para digerir el compuesto orgánico más común en la tierra, la celulosa. La celulosa es el principal componente de las plantas (la hierba, las hojas, la madera y la corteza de los árboles son principalmente celulosa). La única razón por la cual muchos animales (incluyendo vacas, caballos, ovejas y termitas)  se alimentan de pasto y madera es porque tienen una relación simbiótica con ciertas bacterias que son capaces de digerir la celulosa.

Sin embargo, los evolucionistas postulan que los organismos superiores perdieron la capacidad de digerir la celulosa. Así, la mayoría de los animales modernos tienen un sistema de metabolismo vestigial de celulosa. Si los seres humanos poseían esta capacidad, la inanición y la mayor desnutrición serían cosa del pasado.

La hambruna y la desnutrición han sido problemas importantes a lo largo de la historia, e incluso hoy se calcula que el 60 por ciento de la población mundial está desnutrida. La evolución, al parecer, debería seleccionar la capacidad de metabolizar la celulosa, y ciertamente seleccionaría contra aquellas formas de vida que perdieron esta capacidad.

La definición de vestigio de los revisionistas también requiere que se conozca la historia evolutiva de un animal, cuando, de hecho, la historia evolutiva de la mayoría de los seres vivos es a menudo ampliamente especulativa. Además, el juicio de vestigio se basa en evaluaciones de ejemplos modernos de monos, conejos, otros animales y seres humanos. Estos juicios no pueden basarse en nuestros antepasados evolutivos actuales por varias razones.

Aunque se han encontrado muchos fragmentos óseos fósiles, no se han encontrado mamíferos bien conservados (o órganos de mamíferos) que se estimen en 1.000.000 o incluso 50.000 años. Por lo tanto, usualmente sólo se pueden usar ejemplos modernos para compararlos. El ejemplo de Asimov:

En ciertos animales que comen plantas, el ciego es un gran lugar de almacenamiento donde los alimentos pueden quedar descompuestos por bacterias para que el animal pueda digerirlas y absorberlas más fácilmente. El apéndice en el hombre y los simios (que no ocurre en casi ningún otro animal) es lo que queda de ese gran ciego. Indica que los antepasados bastante cercanos del hombre y los simios se alimentaban de plantas. El apéndice es, pues, el inútil resto de un órgano, una vez útil; Es un vestigio, del latín ‘vestigium’ (huella). Así como una huella es un signo de que un hombre pasó una vez por ahí, así que un vestigio es una señal de que un órgano útil pasó una vez por ahí”.

El ejemplo a menudo dado para apoyar esta conclusión, es el apéndice humano moderno, el cual se juzga vestigial cuando se compara con un animal que tiene un apéndice más grande (como el conejo moderno). Sin embargo, lo que hay que comparar no son los humanos modernos y los conejos modernos, sino los seres humanos modernos y nuestros antepasados reales, algo que sólo puede estimarse examinando los restos fósiles existentes de nuestros antepasados (la mayoría de los cuales son fragmentos de hueso mal distorsionados).

Mucho se puede aprender sobre un animal a partir de fragmentos de hueso, pero poco se puede determinar acerca de los órganos, tejidos de órganos, estructuras celulares y la mayoría de otros aspectos biológicos clave de la vida porque no existen ejemplos en el registro fósil. El único criterio para hacer juicios sobre la evolución del órgano es el examen de animales modernos (como el conejo).

Sin embargo, la definición de otro revisionista sugiere que cualquier “órgano o estructura que carezca de función relacionada con la supervivencia del animal” debería ser etiquetado como vestigial. En realidad, todos los organismos tienen un gran número de estructuras que se ajustan a esta definición.

Tales estructuras no pueden ser explicadas por la selección natural por la sencilla razón de que no confieren ninguna ventaja de supervivencia conocida. Los ejemplos están en todas partes, y en los seres humanos incluyen la capacidad de crear música, canción y danza. Incluso en el mundo vegetal hay muchos ejemplos de estructuras que no pueden ser explicadas por la selección natural. Algunas plantas con flores modernas (como los dientes de león) son auto-polinizantes y por lo tanto no tienen necesidad de flores. De acuerdo con la definición de “falta de función para la supervivencia”, serían vestigiales.

Conclusión

Los evolucionistas nunca han explicado cómo y por qué tantas estructuras podrían existir en los seres humanos (como las complejas estructuras que permiten la música, el canto y la danza) que no confirman ninguna ventaja de supervivencia y que sin embargo deleitan a millones. Sólo la creación puede explicar esta observación. La conclusión clara es que el concepto de órganos vestigiales evolutivos es inútil, o en gran medida especulativo.

Vestigialidad

Se ha especulado sobre la naturaleza de las características físicas aparentemente inútiles en seres vivos por miles de años. Sin embargo, no fue hasta finales del siglo XVIII y principios del XIX que la idea de vestigialidad penetrara en la imaginación pública a través de los escritos de un par de naturalistas franceses y darwinistas, Étienne Geoffroy Saint-Hilaire y Jean-Baptiste Lamarck.

Darwin, naturalmente, volvería a redefinir el campo de la biología humana aproximadamente medio siglo después de su trabajo  “Sobre el Origen de las Especies”, pero esta vez con su segundo libro, “El descenso del hombre” de 1871, donde enumeró varias de las estructuras que conocemos hoy como vestigiales por primera vez, entre ellos el apéndice, el hueso de la cola y los dientes del juicio.

Ejemplos de vestigialidad

Ajustándonos a la idea evolucionista de la vestigialidad podemos dar estos ejemplos existentes en los seres humanos:

1- Piel de gallina o piloerección

La piel de gallina es activada reflexivamente por una serie de estímulos, incluyendo el miedo, el placer, el asombro, la nostalgia y el frio. El mecanismo que causa la reacción, la piloerección, provoca que los diminutos músculos de la base de cada pelo corporal se contraigan, provocando un pequeño choque.

El reflejo desempeñó un papel crucial en la respuesta de lucha o huida de nuestros antepasados evolutivos humanos, que estaban cubiertos de pelo corporal: Los pelos erguidos podían hacer que el hombre primitivo pareciera más grande ante sus depredadores, por lo que la piel de gallina podía tal vez evitar la amenaza.

Aunque la piloerección sigue siendo una defensa útil para muchos animales (piense en un puercoespín molesto o un gato acorralado), los seres humanos, habiendo perdido hace tiempo la mayor parte de nuestro pelo corporal, lo conservan casi exclusivamente como una respuesta emocional.

2- ADN no deseado o desechado

Este término se refiere a porciones de nuestro genoma humano para las que no se ha descubierto ningún papel funcional. Aunque controvertido, muchos científicos creen que gran parte de nuestro ADN existe simplemente como restos de algún propósito que sirvió durante mucho tiempo.

Entre las secuencias de ADN en nuestro cuerpo, una buena porción de ellas tiene rastros de fragmentos genéticos llamados pseudogenes y transposones, lo que indica un defecto en la hebra que podría haber sido causado por un virus o alguna otra mutación incurrida en el curso de nuestra evolución.

Como cualquier estructura vestigial, conservamos partes de este material genético porque realmente no está causando ningún problema: Siglo tras siglo, el ADN desechado o chatarra se duplica y se transmite, aun y cuando ya no tiene ningún un uso.

3- Plica semilunaris

Este pequeño pliegue de la piel en la esquina del ojo es un vestigio de la membrana nictitante, esencialmente, un tercer párpado. Este tercer parpado está todavía presente en pájaros, reptiles, y pescados, como una estructura completamente funcional, es translúcida y su función es ayudar a proteger y limpiar la córnea.

En un cierto punto los seres humanos primitivos, dejaron de utilizar ese tercer parpado pero conservaron una pequeña pieza junto con sus músculos asociados (también vestigiales). El semilunaris es uno de un puñado de vestigialidades que son más pronunciadas o prevalentes en ciertos grupos étnicos, en este caso, africanos e indígenas australianos.

4- Músculos

Como hemos evolucionado, teniendo que depender menos de nuestra capacidad física, una serie de músculos en todo el cuerpo han perdido utilidad. Esta categoría de vestigialidad está fuertemente determinada por el origen étnico.

El occipital menor, por ejemplo, es un músculo delgado, con bandas en la base del cráneo que funciona para mover el cuero cabelludo. Todos los malayos nacen con ella, la mitad de todos los japoneses, y un tercio de los europeos, pero nunca está presente en los melanesios.

El occipital se une a los músculos auriculares, que una vez nos permitió mover nuestros oídos para escuchar mejor a los depredadores, pero ahora no tienen ninguna función. Otros músculos vestigiales incluyen el palmaris longus, el tendón que tensa la muñeca inferior cuando se aprieta la mano; El pyramidalis en el abdomen, que 20 por ciento de todos los seres humanos ya no tiene y el plantar en la pierna, que todavía ayuda ligeramente en la flexión de la rodilla, pero cuya contribución es tan trivial que se conoce mejor como un tendón que los cirujanos suelen quitar para injertar en otras áreas del cuerpo comprometidas por lesiones.

5- Olfato

Llamemos a nuestro olfato vestigial. Aunque obviamente todavía lo usamos todos los días, su función y papel en los seres humanos está muy reducido de lo que una vez fue. Los animales con el sentido del olfato más agudo son los que todavía dependen de él para rastrear alimentos, evitar depredadores, o para propósitos de apareamiento.

Ya que ahora tenemos tiendas de comestibles, no hay enemigos naturales, y el olfato es más un rasgo de conveniencia en este punto (aunque hay evidencia de que las feromonas pueden jugar un papel en la interacción humana). Sin embargo, el olfato todavía puede ayudar en la supervivencia, por ejemplo, al alertar sobre una toxicidad que es invisible, como una fuga de gas.

6- Reflejo prensil palmar

Es la habilidad de los recién nacidos de agarrar con fuerza cualquier cosa. Esta habilidad la usaban los recién nacidos de nuestros antepasados cuando todavía estábamos cubiertos de pelo, para aferrarse al abrigo de su madre y también era una habilidad útil en el caso de que la madre tuviera que eludir un peligro, el bebe se aferraba a la madre que podía tener sus dos manos libres para escapar, tal vez trepando un árbol.

El reflejo también es activo en los pies, que se nota en la forma en que los pies del bebé se rizan cuando están sentados. Ambos reflejos suelen desaparecer alrededor de los seis meses. 

Referencias

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  2. Valenti, P. (2016). Vestigial Organs. Sitio web: http://www.amnh.org/exhibitions/darwin/evolution-today/how-do-we-know-living-things-are-related/vestigial-organs/. 18-1-2017.
  3. Wieder-Sheim, R. (2013). Restos del pasado en el Homo Sapiens. Sitio web: http://deloposiblesesabedemasiado.blogspot.com/2013/04/restos-del-pasado.html. 18-1-2017.
  4. Live Science Staff. (2012). 5 Useless Body Parts. Sitio web: http://www.livescience.com/21513-vestigial-organs.html. 18-1-2017.
  5. Bergman, J. (2016). Do any vestigial organs exist in humans?. Sitio web: http://creation.com/do-any-vestigial-organs-exist-in-humans. 18-1-2017.
  6. Miller, B. (2005). Vestigial Organs. Sitio web: http://www.livescience.com/11317-top-10-useless-limbs-vestigial-organs.html. 18-1-2017.
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