Parálisis del Sueño: Síntomas, Causas, Tratamientos

La parálisis del sueño es una sensación de estar consciente pero ser incapaz de moverse. Ocurre cuando una persona pasa se encuentra en transición entre las etapas de vigilia y sueño. Es por tanto una incapacidad temporal para moverse o hablar que ocurre cuando la persona se esta despertando o quedándose dormida.

Muchas personas tienen parálisis del sueño una o dos veces en su vida, mientras que otras la experimentan varias veces al mes o incluso más frecuentemente. Afecta a personas de todas las edades y es más común en adolescentes y adultos jóvenes.

concepto de parálisis del sueño

Durante estas transiciones, es posible que no pueda moverse o hablar durante unos segundos o minutos. Algunas personas también pueden sentir presión o una sensación de asfixia.

La genética y la privación del sueño son una de las principales causas de parálisis del sueño, y también se ha relacionado con trastornos como narcolepsia, migrañas, estrés, trastornos de ansiedad y apnea obstructiva del sueño.

La parálisis del sueño está estrechamente relacionada con la atonía muscular que se produce durante el sueño REM. Cuando ocurre al quedarse dormido, la persona permanece consciente mientras el cuerpo se prepara para el sueño REM, una condición llamada parálisis hipnagógical. Cuando ocurre al despertar, la persona se da cuenta antes de que el ciclo REM esté completo, y se llama hipnopompico o postdormital.

Síntomas de la parálisis del sueño

El principal síntoma de la parálisis del sueño es ser completamente consciente del entorno, pero temporalmente incapaz de moverse o hablar.

Esto suele ocurrir cuando la persona esta despertando, pero también cuando se esta quedando dormida. Durante un episodio de parálisis del sueño se pueden mostrar estos síntomas:

  • Es costoso respirar profundamente, como si el pecho estuviera siendo aplastado.
  • Ser capaz de mover los ojos. Algunas personas pueden abrir los ojos y otras no.
  • Tener una sensación de que hay alguien o algo en la habitación (alucinación). Muchas personas sienten que esta presencia desea hacerles daño.
  • Miedo o pánico.
  • La duración de un episodio puede variar de unos segundos a varios minutos.
  • El movimiento y habla tras el episodio es normal, aunque puede sentirse inquietud y ansiedad.
  • Sensaciones de ser arrastrado fuera de la cama o de volar, y sensaciones de hormigueo eléctrico o vibraciones que atraviesan el cuerpo.
  • La distorsión de la imagen corporal (que afecta a las regiones parietales y la unión temporoparietal) puede dar lugar a que la persona tenga alucinaciones corporales, como extremidades ilusorias y experiencias extracorporales.

A partir de lo que relatan las personas que han sufrido este tipo de episodios, se han podido describir tres factores característicos de los mismos:

  • Factor intruso: es cuando sientes una presencia cercana a ti, un intruso, una persona extraña que te causa temor.

  • Factor incubus: es la sensación de que alguien te ha tocado o presiona alguna parte de tu cuerpo (como ya se dijo antes, generalmente es sobre el pecho). Puedes sentir también dificultad para respirar, como si te asfixiaran, y tal vez tengas la sensación de muerte inminente.

  • Experiencia de movimiento ilusorio: parece que te mueves, caes, vuelas, flotas o tienes experiencias extracorpóreas.

Causas

La parálisis del sueño ocurre cuando las fase del sueño REM ocurren mientras que la persona esta despierta.

REM es la etapa del sueño en la que el cerebro esta activo y ocurren los sueños. El cuerpo es incapaz de moverse, a excepción de los ojos y los músculos utilizados en la respiración. Esto lo realiza el organismo para evitar moverse durante los sueños  y hacerse daño.

No está claro por qué el sueño REM ocurre durante la vigilia aunque se ha asociado con:

  • No dormir lo suficiente (privación del sueño o insomnio).
  • Patrones de sueño irregulares – por ejemplo, debido al trabajo por turnos o al jet lag.
  • Narcolepsia.
  • Una historia familiar de parálisis del sueño.

Los episodios de parálisis del sueño sólo aparecen recurrentemente durante largos periodos en pacientes con trastornos de ansiedad, depresión, pacientes bipolares o con estrés postraumático.

Patofisiología

Los estudios polisomnográficos han encontrado que las personas que experimentan parálisis del sueño tienen latencias de sueño REM más cortas de lo normal, junto con ciclos de sueño NREM y REM más cortos y fragmentación del sueño REM.

Según estos estudios, la alteración de los patrones de sueño regular puede provocar un episodio de parálisis del sueño.

Otra teoría importante es que las funciones neurales que regulan el sueño están desequilibradas, haciendo que los diferentes estados de sueño se superpongan.

La investigación ha encontrado un componente genético en la parálisis del sueño.La fragmentación del sueño REM y las alucinaciones hipnopompicas e hipnagógicas tienen un componente heredable en otras parasomnias.

¿Cuánto puede durar un episodio?

En general, un episodio de parálisis del sueño puede durar entre uno y tres minutos. Los síntomas desaparecen espontáneamente, después de hacer un imperioso esfuerzo, por levantarte o después de que otra persona te sacude para que te despiertes del todo.

Una vez que te has despertado totalmente, lo mejor es que te levantes y te muevas un poco antes de volver a dormir (si esto sucedió al comienzo del sueño), para que no te suceda nuevamente.

¿Qué frecuencia tiene?

Para que te sientas más acompañado en esto, fíjate en lo siguiente:

Algunas investigaciones señalan que un porcentaje muy alto de la población general sufre parálisis del sueño al menos una vez en sus vidas, entre un 50% y un 60%.

Por otro lado, un 7% de la población sufre estos episodios con una cierta regularidad, y un 30% de las personas con trastorno bipolar, ansiedad o depresión, tienen parálisis del sueño frecuentemente durante periodos prolongados.

La parálisis del sueño es más frecuente en adolescentes y adultos jóvenes.

Tipos de parálisis del sueño

Si estos episodios ocurren al poco tiempo de quedarte dormido, se dice que sufres parálisis del sueño predormicional o hipnagógica.

Por el contrario, si esto te sucede al despertar, entonces se dice que tu parálisis es posdormicional o hipnopómpica.

Formas aisladas

Como ya habrás leído anteriormente, muchas personas totalmente sanas pueden tener episodios aislados de parálisis del sueño, los cuales pueden ser provocados por altos niveles de estrés o ansiedad, o alteraciones en el horario del sueño.

Esta sería la forma asilada del trastorno, cuyos episodios aparecen solo muy de vez en cuando, generalmente al despertar.

Si los episodios son más frecuentes, pero no se asocian a ninguna otra enfermedad, se dice que es una parálisis del sueño aislada recurrente.

Forma asociadas

Existen dos formas más de parálisis del sueño.

Una es la forma familiar, que se presenta en varios individuos de la misma familia sin estar asociada a otras enfermedades, aunque esta variante es muy rara.

La segunda, es la forma asociada a otras patologías del sueño. La enfermedad más frecuentemente asociada a la parálisis del sueño es la narcolepsia. Se cree que el 40% o 50% de las personas que sufren narcolepsia también presentan episodios de parálisis.

Es posible que sufras narcolepsia si además de tener esa sensación de inmovilidad al despertar o cuando te estás durmiendo, tienes otros síntomas tales como:

  • Tendencia a quedarte dormido/a repentinamente

  • Dificultar para permanecer despierto y alerta durante el día

  • Debilidad muscular repentina

La narcolepsia es un trastorno del sueño que puede y debe tratarse con medicación.

Comorbilidad

Además de estar frecuentemente asociada a la narcolepsia, la parálisis del sueño aparece con más frecuencia en las personas que padecen trastornos de ansiedad, como ataques de pánico o estrés pos traumático.

Si tienes mucha ansiedad, estrés o miedo crónico, es más probable que sufras episodios de parálisis del sueño.

Cuándo debes consultar al médico

Si los síntomas te causan ansiedad o miedo, si te sientes muy cansado durante el día o tienes problemas de insomnio además de los episodios de parálisis, entonces debes consultar al médico.

Primero te hará algunas preguntas sobre tus síntomas y revisará tu historia clínica.

Es probable que te pida que lleves un diario del sueño durante algunas semanas, donde anotarás a qué hora te fuiste a la cama, cuántas horas dormiste y si hubo episodios de parálisis, entre otras cosas.

Si los síntomas lo ameritan, también es posible que te realicen una polisomnografìa, que es un estudio del sueño.

Para realizarlo deberás dormir una noche en el hospital. Mientras duermes, los médicos registrarán y controlarán la actividad de tus ondas cerebrales, y también tu ritmo cardio-respiratorio, entre otros signos.

De esta manera, el médico obtendrá datos para poder diagnosticar si sufres alguna otra alteración del sueño, además de los episodios de parálisis.

Tratamiento

Los síntomas de parálisis del sueño, si se presentan esporádicamente, desaparecen solos sin necesidad de ningún tipo de tratamiento. Tampoco tiene efectos físicos a largo plazo.

De todas maneras, si sufres estos episodios con una cierta regularidad o frecuencia o si están asociados a otros síntomas, debes realizar una consulta médica.

Para reducir la frecuencia de los episodios de parálisis del sueño o para evitarlos por completo, puedes seguir estos consejos:

  • Haz ejercicio con regularidad (pero no cerca de la hora de ir a dormir)

  • Acuéstate y levántate aproximadamente a la misma hora siempre, esto también puede ayudar a reducir la cantidad de episodios.

  • Crea un entorno adecuado para dormir: ambiente fresco, oscuro y sin ruidos

  • Duerme suficiente cantidad de horas (6 u 8). La parálisis del sueño puede presentarse con más frecuencia sin no descansas lo suficiente.

  • Trata de evitar el estrés.

  • No duermas boca arriba. Esta posición favorece los episodios.

  • Evita beber café u otras bebidas estimulantes durante la noche.

  • No tomes alcohol, especialmente antes de dormir.

Si la parálisis del sueño está asociada a alguna otra enfermedad, seguramente el médico te recetará medicación.

Al mejorar el trastorno de fondo, es probable que los episodios disminuyan su frecuencia o desaparezcan.

Un tratamiento de corto plazo con ciertos antidepresivos pueden ayudar a mejorar los síntomas en los casos de parálisis del sueño severa.

Los antidepresivos cambian las concentraciones de ciertos neurotransmisores en el cerebro, los cuales se encargan del control de la etapa REM del sueño, haciendo que ésta sea más corta y menos profunda.

De esta manera, es menos probable que comiences a despertarte cuando la etapa REM aún no ha terminado totalmente o que aún estés semiconsciente cuando la etapa REM comienza. Y así, es posible evitar el episodio de parálisis.

En resumen, si has tenido algunos episodios de parálisis del sueño pero no han sido muy frecuentes, entonces sólo trata de reducir el estrés y mejorar tus hábitos de sueño, y esto será suficiente para evitarlos.

Si por el contrario, los episodios son frecuentes y severos o se asocian con otros síntomas, tal vez necesites recibir medicación, consulta a tu médico de confianza a la brevedad.

¿Cuál es tu experiencia con la parálisis del sueño?

Referencias

  1. Arzy, Shahar; Seeck, Margitta; Ortigue, Stephanie; Spinelli, Laurent; Blanke, Olaf (2006-09-21). “Induction of an illusory shadow person”. Nature. 443 (7109): 287–287. doi:10.1038/443287a. ISSN 0028-0836. PMID 16988702.
  2. Thorpy, M.J. (ed). (1990). ‘Sleep paralysis’. ICSD-International Classification of Sleep Disorders: Diagnostic and Coding Manual. Rochester, Minn.: American Sleep Disorders Association.
  3. Jalal, Baland; Simons-Rudolph, Joseph; Jalal, Bamo; Hinton, Devon E. (2014-04-01). “Explanations of sleep paralysis among Egyptian college students and the general population in Egypt and Denmark”. Transcultural Psychiatry. 51 (2): 158–175. doi:10.1177/1363461513503378. ISSN 1461-7471. PMID 24084761.
  4. Thorpy, M.J. (ed). (1990). ‘Sleep paralysis’. ICSD-International Classification of Sleep Disorders: Diagnostic and Coding Manual. Rochester, Minn.: American Sleep Disorders Association. Jump up.
  5. Cheyne, J.; Rueffer, S.; Newby-Clark, I. (1999). “Hypnagogic and Hypnopompic Hallucinations during Sleep Paralysis: Neurological and Cultural Construction of the Night-Mare”. Consciousness and Cognition. 8 (3): 319–337. doi:10.1006/ccog.1999.0404. PMID 10487786.
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16 Comentarios

  1. Alrededor de las 6:00 de esta madrugada mientras dormía, alguien ha entrado por la ventana de mi habitación. Despacio, se ha doblado la manivela, he oído la madera crujir, ha entrado desde la terraza silenciosamente, ha posado sus pies en el suelo y ha cerrado la ventana.
    Y se ha quedado ahí, sin hacer nada pero cerca. Hacía un ruido con el que me demostraba que estaba ahí, a veces lejos, otras cerca, una de las veces al lado del oído: era un sonido como de grillo.

    He sentido terror, un medio auténtico y he pensado ¿por qué no ladra Cala (mi perra) si está a mi lado y siempre ladra a quien entra?

    Y mi cuerpo no ha respondido a los pensamientos casi inmediatos de defenderme, de querer levantarme y pelear por nuestras vidas.
    Y no he podido moverme ni he podido gritar.

    He puesto todas mis fuerzas en llamar a Eva, mi amiga, que dormía en la otra habitación. Ella ha oído mi voz después de unos minutos que me han parecido horas, baja y desesperada sin poder salir de mi garganta paralizada.

    “¿Rosana? ¿qué pasa Rosana?” con voz asustada, Eva ha venido a la habitación y ha encendido la luz.
    No había nadie, no pasaba nada y ya he podido comenzar a moverme.
    Hoy por primera vez en mi vida me ha pasado esto.

    Saludos y gracias por el artículo

    • Anoche mientras dormía siento una presencia ,tratando de despertarme pero como no podía moverme esta presencia del tamaño de un niño patea una botella de agua la cual estaba al lado de mi cama y se sube encima mio haciendo el ruido de un grillo. Unos 5 minutos de terror y sudor frío. Ahí es cuando me desperté. Es la 9 o 10 décima vez que me pasa.

  2. A mi me pasa casi todo el tiempo siento que alguien esta en mi oido y me repite lo mismo hasta volverme loco
    Pero por otra parte no puedo dormir por las noches por que tengo miedo a la oscuridad y no se porque
    Saludos…..

  3. También tengo episodios muy recurrentes de parálisis del sueño desde hace 2 años atrás, de 3 a 5 a la semana, siempre antes de quedarme dormida. Hace poco que he empezado a ver una especie de sombra acechando al lado de mi cama que me provoca mucho temor… y me horroriza esa sensación de no poder moverse. Al menos, no me identifico con los síntomas comunes de la narcolepsia.

    Saludos y buen artículo, bastante completo.

  4. Dormida en el sofá, oyendo la televisión, empiezo a sentir como me agarran los pies y me levantan con la intención ( creo yo) de ponerme boca-abajo, a lo que yo empiezo a gritar: no no no!!! Y siento que empiezo a descender y despierto de golpe. Otra vez, me noté flotando, me giré y me ví durmiendo en la cama. Me asusté y volví a mi cuerpo. Desperté y quedé como en shock. Pensando que había pasado.

  5. Tengo esto muy seguido y creo que tengo depresión, le conté a mis amigas lo de los parálisis pero creo que las cansé y no hay forma de que le cuente a mis papás. Tengo 16, ¿qué puedo hacer?

  6. Hola a mi me pasa que cuando empiezo a dormir antes de quedarme totalmnte dormido siento como mi cerebro siente un cosquilleo como cuando se te queda dormida una extremidad, entonces intento despertarme pero no puedo moverme hasta que pasan unos minutos y consigo despertar..llevo un tiempo ya asi pero me pasa en ocasiones.

  7. Hola a todos, bueno, decir que a mi también me pasa muy a menudo
    Quería darles un consejo que a me ayuda bastante
    Cuando estén en parálisis, para empezar olviden todo lo que ven y piensan, luego intenten relajarse, y poco a poco empiecen a mover los dedos de las manos, así hasta que puede moverse o pedir ayuda
    Espero que les sirva, un saludo

  8. Hola, bueno me surgió una duda. Sido de parálisis del sueño muy amenudo y esto esta afectando mi desempeño diario. Me gustaría ver a un doctor o especialista pero no se bien o cual. ¿Esto se trata con tu medico de cabecera o con un psicólogo o algo así? Cuando fui con un medico le mencione la parálisis del sueño y no sabía que era.

    • Hola Yath, los especialistas que tratan la parálisis del sueño son neumonólogos, neurólogos, otorrinolaringólogos o psiquiatras.
      Depende de las causas y los síntomas que tengas tendrías que acudir a uno u otro. Por otra parte, una evaluación por un doctor general te podrá ayudar para saber a cuál ir.

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