Puma concolor: características, clasificación, peligro de extinción, hábitat

El puma (Puma concolor) es un mamífero placentario que forma parte de la familia Felidae, de la cual es la cuarta especie de gran tamaño. Su distribución es una de las más amplias de los mamíferos de todo el continente americano, localizándose desde el sureste de Alaska hasta el sur de Chile y Argentina.

Una de sus características es el color uniforme de su pelaje, sin manchas ni rayas. Puede ser de un tono marrón amarillento o grisáceo, aunque también pudieran poseer una coloración gris plateada. Otro aspecto que lo distingue es su pesada y larga cola, que mide alrededor de dos tercios del largo total del cuerpo.

Puma. Fuente: Luis Miguel Bugallo Sánchez (Lmbuga) [CC BY-SA 3.0 (https://creativecommons.org/licenses/by-sa/3.0)]

A diferencia de la mayoría de los grandes felinos, el puma no puede rugir, debido a que carece de la estructura anatómico morfológica para emitir este tipo de sonido. Sin embargo, puede vocalizar gruñidos, silbidos y hasta un “canto”, que emplea para comunicarse en el apareamiento y cuando está con los cachorros.

El Puma concolor, también conocido como león de los Andes, vive en una diversidad de regiones, como pantanos, bosques, matorrales, desiertos y las montañas andinas de Suramérica.

Evolución

El puma pertenece a la subfamilia Felinae, a pesar de que algunas de sus características físicas son muy similares a los grandes felinos que integran la subfamilia Pantherinae.

La familia Felidae es originaria de Asia, en la cual vivió hace alrededor de 11 millones de años. La historia evolutiva de los miembros de dicho grupo se ha basado en el análisis del ADN mitocondrial, debido a su escaso registro fósil.

Gracias a los estudios recientes, se conoce que el ancestro común de los géneros Puma, Leopardus, Felis, Lynx y Prionailurus migró a través del puente de Bering hacia América, hecho ocurrido hace entre unos 8 y 8,5 millones de años.

Posteriormente estos linajes se separaron. Los felinos de Norteamérica llegaron a América central y a Suramérica como parte del Gran Intercambio Americano, tras haberse formado el Istmo de Panamá.

Características

Puma concolor en Arizona. Saguaro National Park [CC BY 2.0 (https://creativecommons.org/licenses/by/2.0)]

Extremidades

Las extremidades del puma son musculosas y cortas. Tiene patas anchas, las anteriores tienen cinco dedos y las posteriores cuatro. Las garras son afiladas y retráctiles, con forma curvada.

Sus grandes patas favorecen la capacidad de esta especie de realizar carreras a alta velocidad en cortas distancias, pudiendo alcanzar entre 64 y 80 km/h. Además, contribuye con los grandes saltos y la escalada, que le permite capturar a sus presas o evadir una amenaza. Aunado a esto, el puma puede nadar.

Cabeza

La cabeza es redonda, con los ojos dirigidos hacia adelante. Las orejas son largas, con la punta redondeada. Tiene el cráneo corto y ancho, con el área de la frente arqueada.

La mandíbula, a pesar de ser pequeña, está poderosamente construida. Dicha estructura ósea, conjuntamente con los fuertes músculos del cuello, las garras retráctiles, y los cuartos traseros, ayuda al felino a agarrar y a sostener los grandes animales que caza.

La nariz está formada por huesos anchos. Los terceros molares, llamados dientes carnasiales, son afilados. Estas piezas dentarias son empleadas para desgarrar y cortar la presa.

Los pumas, a diferencia de los denominados “grandes gatos”, no pueden rugir. Esto es debido, además de por tener un cráneo ancho y una caja craneana expandida, a que carece del hioides. Además, su laringe no está especializada para generar el rugido que caracteriza a algunos de los felinos.

Tamaño

Los machos miden alrededor de 2,4 metros, desde la nariz hasta la cola. Las hembras pudieran medir un promedio de 2,05 metros. La cola generalmente tiene una longitud de 63 a 95 centímetros.

El peso de los machos oscila entre 53 y 100 kilogramos, mientras que las hembras pesan de 29 a 64 kilogramos.

El tamaño del Puma concolor suele tener variaciones dependiendo del hábitat donde reside. De esta manera, los que viven en regiones cercanas al ecuador son más pequeños que los que se encuentran al sur y al norte de esta línea geográfica imaginara.

Pelaje

El pelaje del puma es corto y tiene una textura gruesa. Además de esto, el color es uniforme. Sin embargo, pudieran existir variaciones de las tonalidades entre las diferentes especies.

La coloración en las partes superiores del cuerpo podría ser desde un marrón amarillento hasta un marrón grisáceo o gris plateado. Este aspecto pudiera guardar relación con las características geográficas y las estaciones del lugar donde habita.

El vientre suele ser de un color más pálido. Así mismo, el pecho y la garganta son claras, de color blanco. El puma tiene la nariz rosada, bordeada de negro, color que se extiende hasta los labios. Sobre el tono marrón del cuerpo destaca el color negro de la punta de la cola, de las rayas del hocico y del área detrás de las orejas.

Taxonomía

Reino Animal.

Subreino Bilateria.

Filum  Chordata.

Subfilum Vertebrado.

Superclase Tetrapoda.

Clase Mamífero.

Subclase Theria.

Infraclase Eutheria.

Orden Carnivora.

Suborden Feliformia.

Familia Felidae.

Género Puma   

Especie Puma concolor (Linnaeus, 1771)

Clasificación (tipos de Pumas con color)

Existen seis subespecies de Puma concolor, cada una con características propias y ubicaciones geográficas diferentes.

Puma concolor anthonyi (Nelson & Goldman, 1931)

Se localiza al este de Suramérica, específicamente al noreste de Argentina, al este de Brasil, Uruguay, el sur de Venezuela y al este de Paraguay. Este felino, conocido como puma del este de América del Sur, prefiere los lugares silvestres, pudiendo acercarse eventualmente a los centros urbanos.

Puma concolor cabrerae (Pocock, 1940)

El puma argentino, aunque se ha extinguido en una gran parte de su hábitat original, actualmente se encuentra al oeste de Paraguay, Bolivia y el centro y noroeste de Argentina.

Puma concolor concolor (Linnaeus, 1771)

Vive en Colombia, al oeste de Brasil, Perú, al norte de Bolivia y de Venezuela. El puma de Suramérica puede coexistir con el jaguar, como ocurre en el Parque Nacional Sangay, ubicado en Ecuador. La dieta de este felino puede incluir vicuña, liebres y al guanaco.

Puma concolor costaricensis (Merriam,1901)

Esta especie está extinta en una gran parte de su hábitat original. Sin embargo, puede encontrarse en Panamá, Costa Rica y Nicaragua. El puma centroamericano vive en bosques húmedos, de galería y secos, pero prefiere las quebradas boscosas y las sierras.

Puma concolor couguar (Kerr, 1792)

Habita en Estados Unidos y Canadá. Su población ha disminuido, por lo que actualmente se puede encontrar al oeste de Canadá y de Estados Unidos.

El puma americano se caracteriza por tener una coloración canela homogénea, sin manchas. Su pelaje tiene un sólido color canela y el peso oscila entre 15 y 80 kilogramos.

Peligro de extinción

USFWS Mountain-Prairie [Public domain]

La población del puma está comenzando a decrecer, lo que ha llamado la atención de los organismos internacionales. La población reproductiva ha sido estimada por la UICN en menos de 50,000, con tendencia a la baja.

Para prevenir que continúe disminuyendo, la IUCN ha categorizado a este animal como una especie de menor consideración, en lo relativo a su posible extinción. Además de esto, se encuentra incluido en el Apéndice II de CITES y en el Apéndice I de las subespecies de América Central y del Este.

En algunos hábitats presenta graves problemas que ponen en peligro su supervivencia. En 1973 el puma que vive en el este de Norteamérica fue incluido dentro de los animales en peligro de extinción. Posteriormente, en 2018, el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de Estados Unidos declaró al puma extinto en esa región.

Causas

Caza

Es una de las principales razones por las que la población de pumas ha decrecido. En algunas ocasiones, estos felinos matan el ganado de las granjas cercanas a su hábitat, lo que ocurre de manera oportunista más que habitual. Esto ocasiona que sean cazados para prevenir nuevas depredaciones.

La legislación de algunos estados, como en California, protege a esta especie, prohibiendo su captura. Sin embargo, en otras entidades se encuentra permitida su caza deportiva.

Fragmentación del hábitat

El área donde vive el Puma concolor se encuentra perturbada por la tala y por las diversas actividades humanas, como la construcción de carreteras, urbanismos y territorios para la agricultura.

Accidentes

En el estado de Florida, de 1979 a 1991, el 50% de las muertes fueron causadas por la colisión de estos animales contra los vehículos de motor, cuando cruzaban las carretas o los caminos.

Acciones

El Puma concolor se encuentra protegido en la mayoría de las áreas que habita, siendo prohibida su caza en Argentina, Bolivia, Brasil, Costa Rica, Panamá, Chile, Colombia, Venezuela y Uruguay, entre otros.

A pesar de estas regulaciones, la caza furtiva del puma continúa. Debido a esto, los especialistas plantean la necesidad de implementar programas que contribuyan con la resolución del conflicto que ocasiona la depredación del ganado por parte de los miembros de este grupo.

También, el establecimiento de corredores de vida silvestre y de áreas de amplio rango podrían favorecer la sustentabilidad de las poblaciones de esta especie.

Hábitat y distribución

El rango en que se encuentra distribuido el puma es uno de los más amplios del hemisferio occidental, considerando todos los mamíferos terrestres. Habita en casi todo el continente americano, desde Canadá hasta el sur de Chile y Argentina. Esto incluye Estados Unidos, México, toda América Central y Suramérica.

Los países donde el puma es considerado nativo son México, Canadá́, Belice, Estados Unidos, El Salvador, Costa Rica, Guatemala, Bolivia, Colombia, Chile, Argentina, Guayana, Ecuador, Guayana Francesa, Honduras, Nicaragua, Panamá, Surinam, Paraguay, Panamá, Brasil, Venezuela y Perú.

Sin embargo, el rango del puma se ha reducido. La llegada de los colonizadores europeos a Norteamérica trajo como consecuencia la extinción de esta especie en toda la región oriental, quedando únicamente una población remanente en Florida.

El puma puede vivir en diversos hábitats, desde las tierras bajas hasta las altas montañas de los Andes, como las existentes al sur del Perú, a 5800 msnm. Así, aunque prefiera los hábitats con vegetación densa, pudiera encontrarse en lugares abiertos, donde la cobertura vegetal es escasa.

También habita en bosques primarios y secundarios, manglares, matorrales, páramos abiertos y pastos subalpinos. En Latinoamérica, esta especie suele compartir su hábitat con el jaguar, especialmente en los bosques densos.

Alimentación

El puma es un animal carnívoro obligado, cuya dieta es exclusivamente a base de carne. En su rango de distribución, sus presas incluyen especies unguladas, tales como alces, ciervos mula, venados de cola blanca, caribú, ciervos mula y caribú.

Como depredador generalista, también suele cazar animales más pequeños, entre los que se encuentran la rata almizclera, ardillas, castor, puercoespín, mapache, coyote, mofeta rayada, gato montés y conejos.

Además, puede capturar pájaros, peces y hasta caracoles. De manera ocasional podría atacar animales domésticos como terneras, cabras, ovejas, cerdos y aves de corral.

El Puma concolor tiene una manera particular de cazar las presas de gran tamaño. Aunque es capaz de correr rápidamente, prefiere la emboscada.

Una vez divisado el animal, lo acecha silenciosamente. Luego, salta sobre su espalda y, con una poderosa mordida en la base del cráneo, rompe el cuello del animal. Una vez muerto, suele ocultar a su presa bajo escombros y hojas, pudiendo arrastrarla hasta 350 metros desde donde fue capturada.

Durante el día, con frecuencia descansa a una distancia menor de 50 metros de donde se encuentra la presa. Cada noche, el puma se dirige al sitio en el cual la escondió, para alimentarse.

Reproducción

Cachorros de Puma concolor. WL Miller [Public domain]

La hembra del Puma concolor alcanza la madurez sexual entre los 18 y los 36 meses. El macho pudiera reproducirse después del tercer año de vida. Este es reproductivamente activo hasta los 20 años, mientras que la hembra lo es hasta los 12. El ciclo estral dura 23 días, con un estro aproximadamente de 8 a 11 días.

El puma es un animal solitario, excepto en la época reproductiva y cuando la hembra cría a sus cachorros. Cuando la hembra se encuentra en celo, emite vocalizaciones para indicarle al macho que está preparada para aparearse. También suele frotar algunas partes de su cuerpo contra los árboles y arbustos.

El macho responde a este llamado con aullidos y cuando está cerca de la hembra huele su área genital. El cortejo pudiera ocurrir en cualquier época del año. Sin embargo, en aquellos pumas que habitan al norte, estas conductas suelen ser más frecuentes en los meses de diciembre a marzo.

El sistema de apareamiento de esta especie es poligínico. Puede reproducirse en cualquier momento del año, aunque en las latitudes altas los nacimientos ocurren generalmente en verano. La gestación dura entre 82 y 96 días, pudiendo nacer una camada de hasta tres cachorros.

Crías

Las crías nacen pesando 500 gramos, con manchas en el cuerpo y ciegos. A los 10 días de nacidos pueden abrir los ojos y tienen sus primeros dientes. La madre los amamanta hasta los 40 días de edad, permaneciendo juntos hasta que el cachorro tiene 26 meses.

Referencias

  1. Wikipedia (2019). Cougar. Recuperado de en.wikipeia.org.
  2. ITIS (2019). Puma concolor. Recuperado de itis,gov.
  3. Paul Beier (2019). Puma. Encyclopedia Britannica. Recuperado de britannica.com.
  4. Shivaraju, A (2003). Puma concolor. Animal Diversity Web. Recuperado de animaldiversity.org.
  5. Fire Effects Information System (FEIS) (2018). Puma concolor. Recuperado de fs.fed.us.
  6. National geographic en español (2019). El puma del este de Norteamérica es declarado oficialmente extinto. Recuperado de ngenespanol.com.
  7. Feline words (2019). Cougar anatomy. Recuperado de felineworlds.com.
  8. Nielsen, C., Thompson, D., Kelly, M. & Lopez-Gonzalez, C.A. (2015). Puma concolor. Recuperado de iucnredlist.org.
Licenciada en Biología, Máster en Orientación Educativa, con más de 25 años de experiencia pedagógica en los diferentes niveles de educación básica, media y superior. Consultora en programas de crecimiento personal y de desarrollo de habilidades en las deficiencias de aprendizaje. Amante y proteccionista de los animales.

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