¿Qué es la Teoría de la Mente?

El concepto de “Teoría de la mente” o de forma abreviada “ToM”, se refiere a la habilidad que tiene el cerebro humano para predecir y comprender la cognición y conducta de los demás.

Se trata de una habilidad heterometacognitiva, te desgloso la palabra a continuación para que entiendas a que se refiere:

teoría de la mente

  • Hetero: se refiere a otra persona, sería el opuesto de auto, que indica en nosotros mismos.
  • Metacognición: esta palabra, empleada en la terminología de la profesión psicológica, hace referencia a la reflexión de nuestros propios procesos del pensamiento. Es decir autoevaluar como pensamos, como memorizamos, que estrategias empleamos para realizar algunos procesos mentales.

Por lo que heterometacognitiva hace referencia a la reflexión sobre el procedimiento de la manera de pensar de los demás. Es decir, como la mente logra conocer los contenidos de otra mente diferente a la nuestra.

La ToM es conocida también como cognición social, metalización, psicología intuitiva o conducta intencional. Hay funciones asociadas a la teoría con las que los humanos nacemos, pero otros aspectos de la misma se van desarrollando con la edad.

El cerebro, además de muchas otras funciones, una de las que posee es la predicción, que nos ayuda como especie a optimizar el tiempo, gastar menos energía, sobrevivir y sobre todo reducir la incertidumbre que nos provoca el ambiente.

Por ejemplo, imagina que estás durmiendo en la cama y son las 4:00 a.m. de pronto suena como se fuerza la cerradura de la puerta de tu casa, y acto seguido la abren, pero tú vives solo. ¿Qué piensas que pasaría a continuación?

Seguro que tu respuesta está relacionada con que va a ocurrir algo desagradable.

Esto quiere decir que tu mente ha intentado predecir que va a pasar a continuación, para ofrecerte un abanico de respuestas y elegir la más adecuada según el momento.

Como ya sabrás, la mente es maravillosa, y utiliza está función para ayudar al sistema ejecutivo (que es a nivel cerebral el que nos ayuda a tomar las decisiones) a establecer una buena solución ante un problema que se presenta de forma novedosa. Lo ayuda aportando predicciones de las consecuencias a las que nos puede llevar cada solución tomada ante el problema.

Pero lo genial de la teoría de la mente no acaba ahí, sino que somos capaces de realizar predicciones sobre las conductas, pensamientos, creencias e intenciones de los demás.

Es decir, en el ejemplo dónde estabas durmiendo, no solo eres capaz de predecir que puede pasar, y elegir con rapidez una respuesta para actuar. Sino que eres capaz de predecir qué intenciones tiene la persona que se ha colado en tu casa.

Desarrollo de la teoría de la mente

La teoría de la mente se va desarrollando con el paso de los años, cuando somos aún niños. Necesitamos gozar de una buena salud mental así como de estímulos sociales apropiados para poder conseguir tener más adelante una teoría de la mente armada con todas sus funciones.

Es en la infancia más temprana cuando se inicia el desarrollo de la secuencia de consecución de la teoría de la mente. En el ámbito de la psicología del desarrollo se han agrupado las edades en  dos categorías diferentes:

Por una parte, nos encontramos los precursores tempranos de la teoría de la mente que son necesarios para más tarde disponer de la ToM, estos precursores aparecen durante el  período comprendido entre los 4 meses y los 4 años. Es a partir de esos 4 años llegando el período hasta los 10, cuando se considera que la mente posee suficiente material para poder comenzar con las fases de desarrollo de la teoría de la mente.

A continuación te dejo por edades qué se espera que el niño desarrolle a nivel de la teoría de la mente.

  • A partir de los 4 o 5 meses: interés por los estímulos sociales
  • A partir de los 8 meses: Interés por las acciones mentales que simulan los demás.
  • Alrededor de los 9 meses: los niños utilizan herramientas no verbales para llamar la atención de otros y comunicar algo.
  • Entre 12 y 18 meses: inician la simulación de experiencias vividas mediante el uso de símbolos y representaciones.
  • A partir de los 18 meses: Función simbólica y juego simbólico e inicio de las emociones secundarias: orgullo, culpa, vergüenza.
  • A partir de los 2 años: Inicio de las creencias: diferencian pensamiento y realidad
  • A partir de los 3 años: Aumenta el interés que muestran por las creencias. Pueden entender que desean otras personas pero no las creencias que estas personas tienen.
  • Entre los 3 y 4 años: comienzan a entender sus propios sentimientos y los de los demás.
  • Alrededor de los 4 – 5 años: Surgen las creencias de Primer orden, es decir, en situaciones poco complejas deben comprender que pensará o como actuará otra persona. Es en esta edad además cuando comienzan a diferenciar la mentira de la broma o la ironía.
  • A partir de los 6 o 7 años: Creencias de Segundo orden, que se observan en situaciones donde deben tener en cuenta que pensarán o como actuarán otras personas con información parecida y diferente.
  • Alrededor de los 9 o 10 años: se establece el límite para resolver creencias de segundo orden. En cuanto a las emociones es a esta edad cuando comienzan a entender la diferencia que existe ente mentira piadosa, la mentira y la ironía.

5 ventajas de la teoría de la mente para los humanos

La teoría de la mente cuenta con diversos niveles de complejidad y funciones. A continuación te los explico detalladamente para que comprendas qué conlleva realmente poseer como especie la teoría de la mente y porque resulta beneficioso para nosotros.

  1. Reconocimiento facial de emociones

En nuestro cerebro existe una pequeña estructura, que forma parte del sistema límbico llamada amígdala. Podemos decir que es la encargada de las emociones. Cuando nosotros observamos en otras personas expresiones faciales donde se pueden ver emociones básicas como el miedo o el asco, es la amígdala la que nos “avisa” y nos indica que tipo de emoción está sintiendo esa otra persona.

Esto nos sirve de forma que al intuir las emociones de los demás, podemos inferir mejor que pasará momentos después. Es decir, si una persona te mira con ira, es probable que tu cerebro te avise de que debes estar alerta porque va a suceder algo para lo que necesitas estar preparado.

Esta pequeña estructura cerebral, del tamaño aproximado de un guisante tiene una gran importancia en la conducta social humana. Tanto para el reconocimiento mediante un estímulo visual, como puede ser una cara de felicidad, como para el reconocimiento mediante un estímulo auditivo, como lo es la prosodia, la cual nos indica en el tono de una frase que emoción se esconde detrás.

Existen estudios como los del neurocientífico Joseph LeDoux donde se ha demostrado que sufrir una determinada lesión amigdalina, implica dificultades para reconocer e identificar las emociones.

  1. Falsas creencias

Para explicar este punto te hablaré del Test de la muñeca Sally, cuyos precursores fueron Simon Baron-Cohen , Alan M. Leslie , y Uta Frith. A nivel estadístico los niños suelen ser capaces de resolver el test a partir de los 6-8 años.

Al realizar la prueba con un niño se le plantea lo siguiente:

Se le presentan dos muñecas llamadas Sally y Anne.  

Sally tiene una cesta, y Anne una caja.

La muñeca Sally coloca una canica en su cesta antes de salir de la escena. Cuando Sally sale, Anne saca la canica de la cesta y la coloca en su caja.

Cuando Sally regresa a la escena, se le pregunta al niño: ¿dónde buscará Sally su canica?.

Un niño con un desarrollo normal de la  teoría de la mente señalará que la muñeca Sally buscará la canica en el cesto porque no sabe que Anne ha cambiado la canica y la ha puesto en su caja.

Niños que no tienen aún desarrollada la teoría de la mente o tienen trastornos del espectro autista, te dirán que Sally buscará la canica en la caja de Anne, porque no entiende que Sally aún piense que la canica está en el cesto donde ella la había dejado.

  1. Comunicaciones metafóricas e historias extrañas

En este aspecto la teoría de la mente hace referencia a la ironía, la mentira y la mentira piadosa.

Cuando hablamos de esas tres formas de comunicar información, el sentido que tiene en la ToM, es que la información no debe entenderse en sentido literal.

La capacidad de entender la comunicación en un sentido no literal, y extraer un significado en función de un contexto social particular, supone la necesidad de entender una coherencia central o global para poder generar un significado determinado en un determinado contexto.

  1. Meteduras de pata

Seguro que alguna vez dijiste algo inoportuno en un momento que no era el adecuado.

Por ejemplo:

Tu amiga te regalo el año pasado una taza que no te gustaba nada.

Una tarde tomando café precisamente con tu amiga, ella sin querer la tira al suelo y la rompe.

¿Le dirías que no importa que la haya roto porque en realidad no te gustaba nada?

Es muy probable que hayas contestado que no, ya que no querrías herir sus sentimientos.

La teoría de la mente nos ayuda a no cometer esos errores gracias al entendimiento de la situación y la capacidad de ponerse en el lugar del otro, y prever como se va a sentir en función a nuestra respuesta.

  1. Empatía y juicio moral

Para entender de forma fácil este apartado te propongo dos historias para leer y contestar:

Primera historia: Un vagón de tren se dirige sin control hacia un grupo de cinco operarios que realizan obras de mantenimiento en la vía. Todos ellos morirán aplastados por la máquina si no encontramos una solución. Tú tienes la posibilidad de apretar un botón desviará el tren hacia otra vía donde se encuentra un trabajador realizando obras de reparación. El vagón mataría a este hombre pero los otros cinco se salvarían. ¿Pulsaría el botón?

Segunda historia: Usted se halla sobre un puente que cruza una vía de tren. Un señor con aspecto desaliñado y con pintas de estar bebido se encuentra a su lado. Una manera de frenar el vagón del que hablábamos antes consiste en empujar al señor para que caiga sobre la vía y resulte atropellado, lo que provocará que el maquinista reaccione, frene el tren y salve las cinco vidas. ¿Le daría un empujón?

Lo más probable es que hayas contestado que si al primer planteamiento, y sin embargo al segundo tu respuesta es muy posible que haya sido un no.

¿Y si los 5 sujetos que se encuentran en la vía son tus seres queridos?

Quizá esta pregunta logre modificar tu orientación en las respuestas.

La empatía y el juicio moral es relevante en la ToM porque nos da información de carácter evolutivo tanto ontogenético (la evolución propia de una persona) como filogenético (la evolución como especie).

No solo podemos ponernos en la piel de los demás para sentir lo que sienten en un determinado momento, sino que además, existe un componente de juicio social argumentado por normas sociales interiorizadas que nos hace actuar de una forma u otra.

Referencias

  1. ¿Qué es la teoría de la mente? J. Tirapu-Ustárroz a, G. Pérez-Sayes a, M. Erekatxo-Bilbao a , C. Pelegrín-Valero. Tomado de neurologia.com.
  2. ¿Qué es la teoría de la mente?J. Tirapu-Ustárroza, G. Pérez-Sayesa, M. Erekatxo-Bilbaoa, C. Pelegrín-Valerob TEORÍA DE LA MENTE REV NEUROL 2007; 44 (8): 479-48.
  3. The Emotional Brain: The Mysterious Underpinnings of Emotional Life Paperback – March 27, 1998. Joseph Ledoux.
  4. Baron-Cohen, S. “Precursors to a Theory of Mind: Understanding Attention in Others” en Natural Theories of Mind: Evolution, Development and Simulation of Everyday Mindreading. Whiten, A. Ed. Oxford, 1991.
  5. Perner, J. & Wimmer, H. (1985). “John thinks that Mary thinks that …: attribution of second-order beliefs by 5 to 10 year old children”. Journal of Experimental Child Psychology, 39, 437-47.

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