7 Ventajas de Tratar las Fobias con Realidad Virtual

Las fobias específicas se definen como un miedo irracional e intenso a ciertos elementos o a situaciones. Realmente los estímulos temidos no suponen un peligro real para la persona o, más bien, el miedo es desmesurado comparado con el grado de peligro.

Esto puede ser muy incapacitante para la persona con la fobia, ya que termina evitando situaciones que podría vivir sin preocupaciones, y además siente malestar en una variedad de contextos.

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Por ejemplo, si una persona tiene miedo a volar o aerofobia se puede perder la experiencia de viajar por el mundo; o bien, si la fobia es hablar en público quizás no pueda finalizar la carrera que quiere. También puede ocurrir que, si se tiene miedo a los perros, se evite pasar por ciertos lugares de la ciudad o se salga a la calle con un importante malestar.

No todas las personas piden ayuda, sino que simplemente evitan las situaciones temidas a toda cosa. Sin embargo, esto no es una forma sana de vivir y es importante saber que las fobias tienen solución.

Uno de los métodos que actualmente se están llevando a cabo para tratar las fobias es la terapia a través de la Realidad Virtual como la que ofrece Psious, que veremos más adelante.

Hablemos de cifras

Según el National Institute of Mental Health, se estima que aproximadamente el 12.5% de la población de Estados Unidos ha presentado o presenta cualquier tipo de fobia a lo largo de su vida. Esto cuesta al país, aproximadamente, unos 42 billones de dólares al año.

Las fobias suelen aparecer en la niñez, sobre los 7 años aproximadamente, y afecta con más frecuencia a mujeres que a hombres. Además, las tasas parecen aumentar ligeramente desde los 18 años hasta los 60.

Sorprendentemente, sólo el 32.4% de los afectados ha pedido ayuda a cualquier servicio de salud, constituyendo un 11.1% los que han recibido un tratamiento adecuado para superar la fobia.

¿Cómo se puede utilizar la realidad virtual para tratar las fobias?

La única forma de superar una fobia de manera efectiva es exponerse, acercarse poco a poco a los estímulos temidos. Así, para resolver la claustrofobia la persona debe exponerse repetidamente a entornos cerrados, como un ascensor.

Puede hacerlo de forma paulatina e ir aumentando el grado de dificultad (por ejemplo, pasar cada vez más tiempo encerrado en un sótano) hasta que la ansiedad vaya disminuyendo de manera natural. Los resultados de cada persona dependerán de su fobia, de su nivel de motivación y de otros factores ambientales.

A veces es difícil regular esto en situaciones reales, que es como suele hacerse con la técnica conocida como exposición “en vivo”. Su ventaja es que la persona está en el entorno real. Pero las desventajas son que pueden suceder imprevistos que pongan aún más nervioso al individuo haciendo que se sensibilice al miedo y no quiera continuar la terapia.

Por otro lado, se utiliza la exposición en imaginación, pero se requiere mucho tiempo para entrenar a la persona para que sea capaz de concentrarse en imaginar la situación temida. Además, es complicado para mucha gente imaginar de forma vívida y más si son estímulos muy desagradables.

Otra dificultad es que el paciente puede estar imaginando algo contraproducente o fingir que está imaginando la situación que le estamos proponiendo cuando en realidad no lo está haciendo, sino que adopta una estrategia para evitarlos (piensa en otra cosa).

Sin embargo, los tratamientos con Realidad Virtual ofrecen una alternativa que puede ayudar a resolver estos conflictos; aportando diversas ventajas que vamos a ver a continuación.

7 ventajas de la Realidad Virtual para tratar las fobias

La Terapia de Realidad Virtual como la que ofrece Psious, es un tratamiento innovador que permite a los pacientes experimentar vivencias a través de un entorno virtual que puede modificarse como prefiera el profesional, y que causa la sensación de estar en el mundo real.

Este método supone un tratamiento más seguro, económico e íntimo para abordar los distintos matices que posee el plano psíquico del individuo.

Muchas personas aún no conocen las ventajas que supone la Realidad Virtual para tratar diversos trastornos mentales y fobias, tienen ideas equivocadas sobre el tema, o simplemente se muestran reacios a probar algo nuevo.

Por eso aquí vamos a examinar las ventajas de las que cada vez más personas se están beneficiando hoy en día.

1- Está demostrado que la Realidad Virtual es efectiva

Existen múltiples estudios que destacan la eficacia de la Realidad Virtual en el tratamiento de diversas fobias.

Para comenzar, en un meta-análisis realizado por Morina, Ljntema, Meyerbröker & Emmelkamp (2015), revisaron varios estudios diferentes que utilizaban terapia de exposición con realidad virtual. Los autores llegaron a la conclusión de que existía una mejora de los pacientes después de la terapia. Además, no se encontraron diferencias significativas entre este tipo de exposición y la exposición en ambientes reales.

Esto significa que la exposición por Realidad Virtual produce los mismos efectos que si los individuos fóbicos se expusieran al estímulo temido en el mundo real.

Hay estudios centrados en cada fobia específica, que han demostrado que la Realidad Virtual ayuda a los pacientes a superarlas.

Por ejemplo, en un estudio de la Universidad Federal de Río de Janeiro de 2010 se examinaron tres estudios que exploraban de forma sistemática la efectividad de tratar la fobia a conducir con realidad virtual, obteniendo resultados muy positivos: la ansiedad y evitación disminuía a medida que avanzaba el tratamiento.

Algo parecido ocurre con la fobia social. En un estudio realizado en 2016, se examinaron a 21 pacientes con esta fobia antes y después de un tratamiento de 12 sesiones de exposición con realidad virtual.

Los autores concluyeron que la ansiedad social disminuyó y que este método resulta barato y produce más adherencia al tratamiento por parte de los fóbicos.

En general, el tratamiento de las fobias específicas con realidad virtual se ha demostrado que es eficaz y consiste en una alternativa interesante a la exposición en vivo (Côté & Bouchard, 2008).

2- Es más probable que las personas quieran superar su fobia a través de Realidad Virtual

Normalmente causa mucho rechazo a los fóbicos afrontar sus miedos en vivo, por eso la mayoría no busca ayuda a no ser que sufran un importante deterioro en su vida.

Sin embargo, en la realidad virtual, los dispositivos pueden ser atractivos y llamativos para mucha gente aumentando su motivación por exponerse al miedo. Además, muchas personas se sienten más seguras de hacerlo de esta forma, ya que saben que la situación es artificial y no van a estar “en peligro”.

3- El entorno virtual puede controlarse

Esta ventaja es fundamental y soluciona muchos de los problemas explicados anteriormente. Los entornos virtuales y los estímulos que aparecen en ellos pueden personalizarse por los profesionales, adaptándolos a las condiciones de cada paciente.

De esta forma, se pueden elegir los distintos grados de intensidad y cuándo y cómo van a aparecer los estímulos o situaciones temidas.

Por ejemplo, al principio nos convendrá que alguien con miedo a las arañas vea en el entorno virtual una pequeñita y lejos de él por muy poco tiempo. Y poco a poco, se irá configurando el software para que la araña aparezca más cerca o salgan varias a la vez.

Así, el aspecto positivo de esto es que tanto el profesional como el paciente saben que el ambiente virtual está siendo controlado, es seguro y no van a existir imprevistos que deterioren el proceso de afrontamiento.

También se puede solicitar al individuo fóbico que interactúe con el entorno virtual para que, de esa forma, no caiga en estrategias de evitación mental que provoquen una exposición incompleta a la fobia.

4- No requiere entrenamiento en imaginación

Como hemos explicado, hay muchas personas que no tienen tanta capacidad para sumergirse en su imaginación como otras. Por lo tanto, la exposición a través de la imaginación (tratar de recrear en la mente con todo detalle la situación temida con ayuda del psicólogo) puede no ser efectiva.

Los fundadores de Psious, Xavier Palomer y Dani Roig se percataron de esto y por eso optaron por desarrollar la realidad virtual como método terapéutico.

No es necesario gastar tiempo en entrenar a la persona a imaginar de forma vívida, sino que se pasa rápidamente a la exposición ahorrando ese proceso.

5- Lo aprendido se generaliza a situaciones reales

Se ha demostrado científicamente que la ansiedad que puede experimentarse en una situación de realidad virtual puede ser tan similar como la que se siente en un entorno real.

Por ello, podemos decir que el mundo virtual tiene el mismo efecto para nuestra percepción que el auténtico.

Por este motivo los avances encontrados en el tratamiento de las fobias a través de esta técnica persisten a lo largo del tiempo y, evidentemente, en ambientes reales.

6- Precios asequibles

Existe la creencia de que la terapia con Realidad Virtual es algo exageradamente caro y que es difícil de adquirir por profesionales de la salud y pacientes. Sin embargo, ya muchas empresas se han puesto en marcha para idear métodos de pago que resulten asequibles, y dan cada vez más comodidades para que los clientes prueben el producto.

Por ejemplo, Psious posee la ventaja de tener un primer mes de prueba de sus productos, pudiendo devolverlo si el cliente no está convencido. Además, no existen permanencias y se pueden cambiar de modo de suscripción libremente. Estas modalidades pueden tener distintos precios según los servicios que se desee, oscilando desde los 25 euros al mes hasta los 1000 euros al año.

7- Supone el equilibrio perfecto

Es decir, la Realidad Virtual tiene la capacidad de provocar una ansiedad a la persona que es similar a la que siente en la vida real. A la vez que, al saber ésta que es algo irreal, la exposición no resulta tan desagradable ni da opción a la sensibilización.

Así se encuentra el equilibrio que hace a esta forma de tratamiento más cómodo de utilizar, efectivo, con menos costes y más beneficios para todos.

Referencias

  1. Costa, Rafael Thomaz da, Carvalho, Marcele Regine de, & Nardi, Antonio Egidio. (2010). Virtual reality exposure therapy in the treatment of driving phobia. Psicologia: Teoria e Pesquisa, 26(1), 131-137.
  2. Côté, S., & Bouchard, S. (2008). Virtual reality exposure’s efficacy in the treatment of specific phobias: A critical review. Journal Of Cybertherapy And Rehabilitation, 1(1), 75-91.
  3. Fritscher, L. (29 de febrero de 2016). The Prevalence of Phobias Across the U.S. and the World. Obtenido de Verywell.
  4. Gebara, Cristiane M., Barros-Neto, Tito P. de, Gertsenchtein, Leticia, & Lotufo-Neto, Francisco. (2016). Virtual reality exposure using three-dimensional images for the treatment of social phobia. Revista Brasileira de Psiquiatria, 38(1), 24-29.
  5. Luiselli, J.K. & Fischer A.J. (Eds.) (2016). Computer-Assisted and Web-Based Innovations in Psychology, Special Education, and Health. New York: Academic Press/Elsevier.
  6. Morina, N., Ijntema, H., Meyerbröker, K., & Emmelkamp, P. M. (2015). Can virtual reality exposure therapy gains be generalized to real-life? A meta-analysis of studies applying behavioral assessments. Behaviour Research And Therapy, 7418-24.
  7. Specific Phobia Among Adults. (s.f.). Recuperado el 24 de agosto de 2016, de National Institute of Mental Health (NIMH).
  8. Virtual Reality Therapy: Treating The Global Mental Health Crisis. (2016 de enero de 6). Obtenido de Techcrunch.
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Licenciada en Psicología (Universidad de Huelva). Máster en Estudios Avanzados en Cerebro y Conducta de la Universidad de Sevilla.

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