¿Cuántas células tiene el cuerpo humano?

Los científicos han tratado de averiguar cuántas células tiene el cuerpo humano, proponiendo cifras muy diversas. Estas cifras oscilan desde los 5 billones hasta los 200 trillones, y es que contabilizar células no es una tarea sencilla.

Para comenzar, debes saber que todos los seres vivos están compuestos por una o más células. Las células son las unidades fundamentales de los organismos, forman su estructura y ejercen diferentes tareas. Todas ellas provienen de células ya existentes, y contienen información que hemos heredado de nuestros padres.

Human Cells

En vez de ser una caótica guerra de microorganismos, las células cooperan de forma asombrosa formando un todo organizado.

Hay seres vivos que poseen una única célula, y se denominan organismos unicelulares (como las bacterias); mientras que muchos otros están formados por un gran número de células, los llamados pluricelulares (como los animales y las plantas).

Evidentemente, es más fácil conocer el número de células de organismos pequeños y sencillos que de otros complejos como los seres humanos.

En organismos simples, el número de células parece estar bajo un estricto control genético. Por el contrario, los factores que determinan el número de células en organismos superiores son más variados. Intervienen mecanismos homeostáticos (que mantienen un equilibrio) como la proliferación (o nacimiento de células), diferenciación, y muerte celular.

Por ejemplo, una hormona que segrega nuestro organismo, la hormona del crecimiento, puede modificar el número de células al regular la proliferación, la reproducción y la regeneración celular.

Por otro lado, hay genes que evitan la reproducción excesiva de células. Si éstos tienen alguna mutación, pueden dar lugar a cáncer porque las células crecerían sin control.

En los seres complejos hay diferencias individuales en el número de células (según tamaño, peso, edad…). Además, puede haber momentos de la vida en los que se posean más o menos células que en otros (si has aumentado tu masa muscular, o, por el contrario, comienzas a desarrollar una enfermedad degenerativa). Por lo que calcular el número de células del cuerpo puede ser una tarea bastante complicada.

¿Cómo podemos calcular el número de células del cuerpo humano?

La mayoría de las células de los vegetales y animales (incluyendo los seres humanos), sólo son visibles a través de un microscopio, ya que miden entre 1 y 100 micras. Recuerda que una micra o micrómetro es la millonésima parte de un metro.

Pretender contar todas las células del cuerpo humano a través del microscopio no es muy práctico. En primer lugar, en los seres humanos existen alrededor de 200 tipos diferentes de células, y dentro de cada una de ellas hay unos 20 subtipos de estructuras u orgánulos. Algunos tipos de células no se pueden observar tan fácilmente, sino que se unen formando marañas difíciles de delimitar.

En segundo lugar, incluso si no tuvieras este problema y pudieras identificar 10 células por segundo, tendrías que dedicarle miles de años para llegar a contarlas todas.

Sin embargo, un equipo de científicos de Italia, Grecia y España encontraron una solución mejor. Éstos revisaron todo lo que se había escrito en el pasado sobre el número de células de nuestro cuerpo, encontrando que había estimaciones muy variopintas. Sin embargo, todas tenían algo en común: no explicaban cómo habían realizado los cálculos.

Los investigadores tuvieron en cuenta que cada estructura de nuestro cuerpo tiene un peso distinto, sin ignorar que las células que componen cada zona poseen distintos tamaños y densidades.

Para resolver esto, los autores establecieron las medidas de un hombre promedio, de 70 kilogramos de peso y de 1,72 metros de estatura. Luego revisaron una gran cantidad de material bibliográfico para encontrar el volumen y la densidad de las células que componen los huesos, los intestinos, los cartílagos, músculos, sangre, venas, etc. Así como los distintos órganos por separado.

¿Cuántas células se obtuvieron?

Finalmente sumaron las cantidades encontradas en cada estructura del organismo y estimaron que el cuerpo humano tiene alrededor de 37,2 billones de células.

De éstas, la gran mayoría son eritrocitos, células que se encuentran en nuestra sangre, conocidas también como glóbulos rojos. Su función es transportar oxígeno a todo el cuerpo.

El segundo tipo frecuente son las células gliales, que son aquellas que se encuentran en nuestro sistema nervioso, seguidas por las células endoteliales (en el interior de los vasos sanguíneos), fibroblastos dérmicos (en la piel) y plaquetas (en la sangre).

En cuanto al peso, las células que de los músculos y del tejido graso constituyen el 75% de la masa celular, siendo las más pesadas.

Número de células y de bacterias en el cuerpo humano

Algo que no contabilizaron los autores del estudio fue el número de bacterias. Durante mucho tiempo se pensó que teníamos más bacterias que células, pero esto parece ser incorrecto.

Un estudio publicado en 2016 ha demostrado que el cuerpo contiene el mismo número de bacterias que de células humanas (Sender, Fuchs & Milo, 2016). Y que, además, el mayor número de bacterias se concentran en nuestro aparato digestivo, principalmente en el colon.

Incluso estos autores indican que tendemos a poseer más células corporales que bacterias, dependiendo de la frecuencia de nuestras deposiciones. De hecho, a través del intestino nos libramos de unos pocos billones de bacterias.

Parece ser que esto varía según el sexo, ya que las mujeres poseen un 30% más de bacterias que de células corporales. Esta proporción se debe a que tienden a tener menor volumen de sangre que los hombres, pero igual cantidad de bacterias que éstos.

Por otro lado, los investigadores todavía no han calculado todavía los virus, hongos, y otros microbios que también forman parte del cuerpo humano. De hecho, se cree que el número de virus podría superar ampliamente al de bacterias.

Además, no se sabe si una mayor cantidad de estos agentes en nuestro cuerpo podría ser un riesgo real para nuestra salud. Los comentaristas de Science News afirman que una proporción reducida de bacterias no significa un menor efecto de éstas en nuestra salud.

En definitiva, una proporción de bacterias-células humanas de 1:1 sigue siendo una cantidad impresionante de bacterias. Es increíble pensar que la mitad de nuestro cuerpo está conformada por agentes externos que se cuelan en nuestro organismo y lo modifican.

Microquimerismo, cuando nuestras células provienen de otro ser

No todas las células que están en nuestro organismo provienen de nosotros. Además de agentes externos como bacterias y virus, parecen existir células de otros seres.

Este mecanismo se denomina microquimerismo, e implica la presencia de algunas células que son genéticamente distintas a las de nuestro organismo.

Se ha observado este fenómeno principalmente en mujeres embarazadas. Parece ser que las células del feto pueden pasar al torrente sanguíneo de la madre e instalarse en algunos órganos de ésta. También puede ocurrir a la inversa, es decir, que las células maternas viajen hasta el feto y se depositen en su organismo.

Se han encontrado estas células principalmente en órganos como el cerebro, corazón, pulmones y riñones, a través de autopsias a mujeres que fallecieron durante su embarazo (Rijnink et al., 2015).

La cantidad de estas células es mayor a medida que el embarazo va avanzando, disminuyendo drásticamente cuando la madre da a luz al bebé. Sin embargo, la cantidad de células del feto que se encuentran acumuladas en la madre es diferente en cada una.

Además, dichas células parecen permanecer durante muchos años en los órganos maternos. De hecho, se encontraron células fetales en el cerebro de una mujer de 94 años (Chan et al., 2012).

Parece ser que el microquimerismo también se da en especies como primates, perros, ratones y vacas.

Número de células y enfermedades

Es necesario indicar también que el número de células de un órgano puede variar según ciertas condiciones médicas.

Por ejemplo, un hígado con cirrosis, una enfermedad degenerativa, puede contar con millones de células menos que un hígado sano.

Lo mismo puede ocurrir con condiciones como el Alzheimer, donde se da una degradación progresiva de las neuronas (células de nuestro cerebro).

Por otro lado, hay enfermedades que se asocian a una mayor cantidad de células. Así, un individuo que ha desarrollado cáncer tendrá un mayor número de células de las que debería.

En definitiva, es una ardua tarea intentar definir cuántas células tiene el cuerpo humano. Hay estudios de calidad que han conseguido aproximarse al número de células que tenemos, sin embargo, no se incluyen aquellas que provienen de fuera como las bacterias, los virus, o aquellas transmitidas por nuestra madre (o hermanos gemelos).

Por otro lado, el número de células es diferente en cada persona según el peso, edad, altura, tamaño… e incluso las cualidades de nuestros órganos, sangre, venas, huesos, etc.

Sin contar la presencia de enfermedades que incidan en el número normal de células que tengamos.

Por lo tanto, son necesarias nuevas investigaciones que exploren estos aspectos, o comprueben si hay otros nuevos que influyan, para acercarnos cada vez más a un número más exacto.

Referencias

  1. Bianconi E., Piovesan A., Facchin F., Beraudi A., Casadei R., Frabetti F., Vitale L., Pelleri M.C., Tassani S., Piva F., Perez-Amodio S., Strippoli P., Canaider S. (2013). An estimation of the number of cells in the human body. Ann Hum Biol. 40(6):463-71.
  2. Body’s bacteria don’t outnumber human cells so much after all. (8 de enero de 2016). Obtenido de Science News.
  3. Cell (biology). (s.f.). Recuperado el 31 de octubre de 2016, de Wikipedia.
  4. Chan, W.F., Gurnot, C., Montine, T.J., Sonnen, J.A., Guthrie, K.A., Nelson, L. (2012). Male microchimerism in the human female brain. Plos One, 7(9); e45592.
  5. How Many Cells Are in the Human Body – And How Many Microbes? (13 de enero de 2016). Obtenido de National Geographic.
  6. How many cells are in your body? (23 de octubre de 2013). Obtenido de Phenomena.
  7. How many human cells are there in our body, on average? (s.f.). Recuperado el 31 de octubre de 2016, de Biology.
  8. Padilla, A. S. (2 de marzo de 2016). Microquimerismo fetal: El lazo innegable madre-hijo. Obtenido de Neuromexico.
  9. Rijnink E.C., Penning M.E., Wolterbeek R., Wilhelmus S., Zandbergen M., van Duinen S.G., Schutte J., (…), Bajema I.M. (2015). Tissue microchimerism is increased during pregnancy: A human autopsy study. Molecular Human Reproduction, 21 (11), pp. 857-864.
  10. Sender R., Fuchs S., Milo R. (2016). Revised Estimates for the Number of Human and Bacteria Cells in the Body. PLoS Biol 14(8): e1002533.
  11. The Cells in Your Body. (s.f.). Recuperado el 31 de octubre de 2016, de ScienceNetLinks.

DEJA UNA RESPUESTA