Arnold Gesell: Biografía y Teoría del Desarrollo

Arnold Gesell fue un psicólogo y pediatra estadounidense nacido el 21 de junio de 1880 y fallecido el 29 de mayo de 1961. Fue conocido por ser uno de los pioneros en el uso de cámaras de video para estudiar el desarrollo típico de bebés y niños, además de ser uno de los más importantes psicólogos del desarrollo.

Tras realizar su doctorado bajo la tutela de G. Stanley Hall, uno de los primeros estudiosos del desarrollo habitual en niños, Gesell se decidió a estudiar también sobre este tema con el convencimiento de que esto le ayudaría a comprender mejor los trastornos del desarrollo en la infancia.

Arnold Gesell

Gesell pasó a la historia principalmente gracias a su teoría del desarrollo en los niños, que se conoce como la Teoría Madurativa de Gesell.

Basándose en esta teoría, este investigador publicó una serie de métricas y guías sobre las distintas etapas por las que pasan los niños en su proceso de maduración.

Biografía

Arnold Gesell nació en Alma, Wisconsin, en el año 1880. Siendo el mayor de cinco hermanos, era hijo del fotógrafo Gerhard Gesell y la profesora Christine Giesen.

Ya desde pequeño se interesó en el desarrollo de las personas, observando la maduración de sus hermanos pequeños hasta su graduación en el instituto, en 1896.

Tras la graduación, Gesell se marchó a la Universidad de Wisconsin en Steven’s Point, aunque las experiencias que había vivido en su infancia le marcaron.

Más adelante en su vida escribió un libro sobre su pueblo natal, titulado The village of a thousand souls (“El pueblo de las mil almas”).

Ya en la universidad Gesell asistió a una clase impartida por Edgar Swift, quien le inculcó la pasión por la psicología. Sus estudios fueron algo accidentados, pero finalmente estudió Historia y Psicología, recibiendo su graduado en Psicología por la Universidad de Wisconsin en 1903.

Carrera

En un principio Gesell quería dedicarse a la enseñanza, llegando a trabajar en un instituto durante un tiempo antes de conseguir su graduado universitario.

Sin embargo, más tarde se unió a la Clark University, donde el profesor G. Stanley Hall había empezado a estudiar el desarrollo de los niños. Tras un tiempo estudiando bajo su tutela, Gesell consiguió su doctorado en 1906.

Tras esto, este psicólogo comenzó a trabajar en algunos centros educativos tanto en su Wisconsin natal como en Nueva York.

Más tarde consiguió el puesto de profesor en la Universidad de California en Los Ángeles (UCLA); allí conoció a una profesora llamada Beatrice Chandler, con la que más adelante se casó y tuvo dos hijos.

Habiendo desarrollado un profundo interés por los trastornos del desarrollo en la infancia, Gesell también pasó cierto tiempo en diferentes escuelas para niños con dificultades, además de estudiar medicina en la Universidad de Wisconsin con la creencia de que esto ayudaría a su carrera.

Durante este tiempo trabajó de profesor asistente en Yale, donde más adelante consiguió el puesto de profesor titular.

Investigaciones sobre el desarrollo infantil

En todo este tiempo Gesell también se dedicó a investigar más sobre el desarrollo en la infancia. Adoptando por primera vez el uso de las cámaras de video para documentar el comportamiento de los niños, fue pionero en el uso de muchas técnicas que más tarde se volvieron comunes en esta rama de la psicología.

Debido a su fama dentro del campo del desarrollo, tuvo el privilegio de estudiar a Kamala, una “niña salvaje” que había sido criada por una manada de lobos.

Esta investigación, junto con las que realizó de niños normales e incluso animales como crías de mono, le ayudaron a desarrollar sus teorías.

Teoría del desarrollo

Sus ideas sobre el desarrollo normal de los niños quedaron plasmadas en su Teoría Madurativa del Desarrollo Infantil, introducida por primera vez en 1925.

Su intención era crear un modelo sobre la forma y la velocidad en la que los niños maduran, así como una lista de los estadios que van atravesando en el proceso.

La principal aportación de la teoría de Gesell es la idea de que todos los niños pasan por las mismas fases en su proceso de desarrollo.

Tras más de 50 años de investigación y observación en su Clínica para el Desarrollo Infantil en Yale, su teoría ha influido enormemente en el campo de la psicología del desarrollo, así como en el de la educación.

Bases de la teoría

Gesell creía que el desarrollo de un niño está influenciado tanto por su entorno como por sus genes, pero se dedicó sobre todo a investigar sobre este segundo factor. Llamó maduración al proceso por el cual la genética de un individuo influye en su desarrollo como persona.

Para Gesell, el principal factor en el proceso de maduración de una persona es la velocidad a la que se desarrolla su sistema nervioso: cuanto más complejo se va haciendo, más se desarrolla su mente, y más cambian sus comportamientos.

Este investigador se dio cuenta de que todos los niños van aprendiendo nuevos comportamientos en una secuencia predecible y común para todos ellos. Por ejemplo, un bebé recién nacido primero aprende a controlar su boca, luego sus ojos, y más tarde su cuello, hombros y extremidades.

Más adelante, a lo largo de la infancia, también es posible encontrar patrones en el desarrollo de nuevas habilidades y comportamientos.

Por ejemplo, los niños aprenden antes a sentarse erguidos que a andar, y esto antes que a correr. Para Gesell, esto tiene que ver con la maduración del sistema nervioso descrita anteriormente.

Por lo tanto, el papel del entorno y la educación es adaptarse al proceso de maduración del niño para fomentar los aprendizajes que se producirían naturalmente según se desarrolle su sistema nervioso.

Patrones de comportamiento

Interesado tanto en el desarrollo normal de los niños como en las alteraciones del mismo, Gesell se dedicó a estudiar los patrones habituales dentro de la maduración de los individuos.

Para ello desarrolló una lista de comportamientos normales por los que los niños van pasando en su desarrollo si no existe ningún problema.

Estas escalas incluían comportamientos como “el niño es capaz de ponerse de pie sin ayuda” o “el niño ha dicho su primera palabra”.

Debido a que incluyen la edad típica a la que se produce cada uno de estos comportamientos, estas escalas también sirven para estudiar las patologías dentro del desarrollo infantil. Hoy en día, todavía siguen utilizándose en el campo de la psicología del desarrollo.

Referencias

  1. “Arnold Gesell” en: Britannica. Recuperado en: 7 Abril 2018 de Britannica: britannica.com.
  2. “Arnold Gesell: Biography & Theory of Child Development” en: Study. Recuperado en: 7 Abril 2018 de Study: study.com.
  3. “Arnold Gesell” en: Wikipedia. Recuperado en: 7 Abril 2018 de Wikipedia: en.wikipedia.org.
  4. “Arnold Lucius Gesell Facts” en: Your Dictionary. Recuperado en: 7 Abril 2018 de Your Dictionary: biography.yourdictionary.com.
  5. “Gesell’s Maturational Theory” en: Wikipedia. Recuperado en: 7 Abril 2018 de Wikipedia: en.wikipedia.org.
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Alejandro Rodríguez Puerta es un psicólogo y coach titulado por la Universidad Autónoma de Madrid, que compatibiliza su trabajo en el campo de la salud mental humana con sus labores como escritor y divulgador. Actualmente colabora con varias páginas de psicología y salud, hablando sobre distintos temas relacionados con el bienestar de las personas.

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