Wilhelm Wundt: Biografía y Teorías Principales

Wilhelm Wundt (1832-1920) fue un psicólogo, filósofo y fisiólogo alemán famoso por crear el primer laboratorio de psicología experimental en 1879 en Leipzig (Alemania), conocido como el Instituto de Psicología Experimental (“Institut für experimentelle Psychologie”). Actualmente es considerado como el padre de la psicología moderna.

Wundt también fue el precursor de la teoría sobre psicología estructural desarrollada por Edward Bradford Titchener, el gran exponente de esta corriente. Esta teoría del conocimiento trata de analizar la experiencia del individuo durante toda su vida, entendiendo esta como una red de elementos.

Wilhelm Wundt

De formación universitaria, médico, el psicólogo alemán se ha convertido en uno de los personajes más relevantes de la segunda mitad del siglo XIX y principios del XX en el ámbito de la psicología.

Su importancia reside en que fue el primero en investigar de forma científica el comportamiento humano. Para ello siguió los pasos de Ernst Heinrich Weber (1795-1878), a quien siempre se refirió como el “padre fundador de la psicología”.

La mente y la forma de actuar del individuo ya había sido el objeto de conocimiento de otros filósofos o psicoanalistas, la diferencia está en el método empleado. Mientras que otros pensadores se centraban en la abstracción de pensamientos o en la divagación, Wundt incorpora un método científico y sistemático para esta disciplina.

Wilhelm Wundt tuvo una carrera muy productiva y convirtió a Leipzig en una referencia mundial en psicología.

Por todo ello, obtuvo algunos reconocimientos como el Premio Pour le Merité a las Ciencias y las Artes o el doctorado honoris causa en las Universidades de Leipzig y Göttingen. También fue nombrado miembro honorario de 12 sociedades científicas tanto en Alemania como en el extranjero.

En este artículo, os traigo un resumen de la vida personal de este personaje, las principales aportaciones que hizo a la psicología y un selección con algunas de sus obras más importantes.

Biografía

Wilhelm Maximilian Wundt nació el 16 de agosto de 1832 en el distrito de Neckarau, situado en el extrarradio de la ciudad industrial de Mannheim (Alemania). Sin embargo, Wilhelm pasó casi toda su infancia en un pueblo llamado Heidelsheim, ubicado en la ciudad de Bruchsal. Fue el cuarto hijo del matrimonio formado por el pastor protestante Maximilian Wundt (1787-1846) y Maria Friedrerike née Arnold (1797-1868).

Tanto por el lado materno, como por el paterno, Wilhelm Wundt tuvo familiares intelectuales, médicos, profesores, psicólogos, etc.

Su padre, en cambio, no fue una persona muy exitosa, tal y como afirma Rieber (2001).

Wundt se crió como hijo único, pues dos de sus hermanos mayores murieron antes de su nacimiento y el único con vida, fue enviado a estudiar con su tía al gymnasium de Heidelberg, cuando Wilhelm aún era muy pequeño.

Su infancia fue bastante tranquila. Nunca tuvo muchos amigos de su edad, prefería la compañía de los adultos o dedicarse a leer y estudiar. Sí que estableció una gran amistad con un pastor que adquirió su padre, Friedrich Müller, quien se convertiría en su tutor.

La lectura fue su pasión, fomentada aún más por la biblioteca de su padre. Tras asistir varios años al colegio de Heidelsheim, ingresó en el gymnasium de Bruchsal, donde lo pasó realmente mal, al ser la primera vez que estuvo lejos de su familia.

Tras perder ese año académico, se reunió en casa de su tía con su hermano mayor para asistir al gymnasium de Heildeberg.

Más tarde, en el año 1851 ingresó en la Universidad de Tibunga, donde finalmente a la de Heildeberg donde se doctoró en medicina en el año 1856. Durante su época de estudiante, pasó un semestre estudiando junto al anatomista y fisiólogo Johannes Peter Müller y al físico y fisiólogo Emil-du Bois-Reymond. Esta formación lo habilitó como docente y empezó a dar clases de fisiología.

De 1857 a 1864 fue nombrado catedrático en el Instituto de Fisiología en Heildeberg. Dos años después, el fisiólogo, psicólogo y físico, Hermann von Helmholtz ocuparía una plaza de profesor y convertiría a Wilhelm en su asistente.

En 1862 da sus primeras conferencias sobre psicología y en 1864, Wundt empieza a dar clases como profesor asociado de psicología médica y antropología.

No obstante, cuando Hermann von Helmhotz marchó a Berlín en el año 1871, Wilhelm fue ignorado para ocupar su plaza.

Entre 1873 y 1874 publica su trabajo más conocido Grundzüge der physiologischen Psychologie. En este libro Wundt intenta unir fisiología y psicología.

También en 1874 empezó a dar clases de filosofía inductiva en la Universidad de Zúrich. Allí ejercería tan sólo un año, pues en 1875 aceptaría una oferta para impartir clases de filosofía en Leipzig. Su docencia empezó con la conferencia llamada Lógica y Métodos con Respeto a los Métodos de la Ciencia Natural (Logik und Methodenlehre mit besonderer Rücksicht auf die Methoden der Naturforschung).

Leipzig fue muy importante para Wilhelm. En el departamento de filosofía fue cuando pudo dar rienda suelta a su mente y adquirir más conocimientos. Casi todos sus compañeros eran seguidores de Johann Friedrich Herbart.

Allí conocería y apoyaría las teorías sobre psicología experimental de Ernst Heinrich Weber y coincidiría con el también filósofo y psicólogo Gustav Theodor Fechner (1801-1887). Este último se convirtió en el precursor de los experimentos psicológicos desarrollados por Wundt.

Pero, sobre todo, la Universidad de Leipzig fue la que lo hizo famoso cuando le permitió instalar un laboratorio dedicado exclusivamente a la psicología, el Instituto de psicología experimental.

La fundación del laboratorio la acompañó con la publicación de la primera revista de psicología en el año 1881, Philososphiche Studien, que contenía los resultados de los experimentos realizados.

Entre los primeros miembros de este laboratorio estuvieron Granville Stanley Hall (1844-1924), Max Friedrich, James McKeen Cattell (1860-1944), Alfred Lehmann (1858-1921), Hugo Münsterberg (1863-1916) y Emil Kraeplin (1856-1926).

El Instituto de psicología experimental le hizo ganar muchos adeptos entre los estudiantes universitarios, que se ofrecieron ayudarle con el laboratorio y que empezaron a investigar sobre psicología experimental siguiendo sus pautas.  Como contrapunto, la institución universitaria no reconoció oficialmente las instalaciones del laboratorio como parte del campus hasta el año 1883.

En la misma Universidad de Leipzig ocuparía el cargo de Rector del año 1889 al año 1890.

En cuanto a su vida sentimental, en 1867 conoció a su mujer, Sophie Mau (1844-1912), hija del teólogo Heinrich August Mau y su esposa Louise y hermana del arqueólogo August Mau. Wilhelm y Sophie se casaron el 14 de agosto de 1872 y tuvieron tres hijos: Eleanor, Louise y Max.

Finalmente, en 1917, el reconocido psicólogo alemán se retira de la enseñanza y es sustituido por su alumno Felix Krueger.

Wilhelm Wundt murió el 31 de agosto de 1920 en Grossbothen, un pueblo de Leipzig, a los 88 años.

Psicología Experimental

Grupo de investigación de Wundt, en 1880. Autor desconocido.

Wundt está considerado el padre de la psicología moderna, e incluso por algunos, el padre de la psicología en general. Fue el primero en separar la psicología como disciplina científica propia, al margen de otras disciplinas como la filosofía o la fisiología.

El psicólogo alemán deja a un lado las especulaciones y formaliza la psicología como ciencia, con un método experimental adaptado a sus necesidades. Es lo que se llama psicología experimental.

Según establece Wilhelm Wundt en los Principios de la Psicología Fisiológica, debe llamarse psicología experimental a “la psicología que recibe asistencia de la fisiología en la elaboración de métodos experimentales”.

Éste entiende que la vida en un sentido amplio “debe cubrir tanto los procesos del organismo físico como los procesos de la conciencia”. Por ello, al igual que la fisiología estudia las manifestaciones exteriores del cuerpo y los síntomas psicosomáticos, con la ayuda de lo psíquico, para la psicología podría ser útil conocer las reacciones fisiológicas.

Para Wundt, el único objeto de estudio son las experiencias interiores que siente el individuo. Al ser tan distinto del objeto de estudio de la fisiología, es necesario completar el método científico con características puras de la disciplina psicológica.

El método científico se completa con un procedimiento de observación interior, que a diferencia de otros pensadores antiguos, no está basado en la especulación, sino en la ciencia experimental.

Método de la psicología experimental

Según afirma Kurt Danzinger en su artículo The History of Introspection Reconsidered, publicado en el Journal of the History of the Behavorial Sciences, existen ciertas ambigüedades con el método de Wilhelm Wundt que pueden dar lugar a confusión.

En este apartado, intento explicar la propuesta de Wilhelm Wundt y en qué se diferencia de otros procesos introspectivos de la mente como pueden ser los que propusieron filósofos como Platón y Aristóteles.

Wundt, a la hora de explicar su método distinguió entre la observación del “self” (Selbstbeobachtung) y la percepción interna (innere Wahrnehmung). Esta distinción se ha perdido con la traducción del alemán al inglés de las obras del psicólogo alemán.

Generalmente, se ha tendido a llamar el método de la psicología experimental que propone Wundt como introspección, algo que da lugar a confusión, ya que el filósofo y psicólogo fue muy crítico con esta forma de conocer la mente.

La principal crítica que hizo Wundt a ese método de observación interior del individuo fue la poca objetividad del observador, debido al escaso distanciamiento respecto de las experiencias analizables.

Por ello, Wilhelm Wundt se centra en los aspectos medibles o los comportamientos regulares que se dan a la hora de analizar las experiencias interiores. De alguna forma, sistematiza esa percepción interna. Se puede decir que, de alguna forma, es un método naturalista, ya que copia aspectos de la manera de conocer las ciencias naturales. Eso sí, siempre teniendo en cuenta los aspectos propios de la disciplina psicológica.

Por este motivo, los observadores o los individuos que experimenten esa percepción interna deben estar entrenados previamente. De este modo, se evita caer en subjetividades.

Además, esta especie de introspección, para que se parezca al método de conocimiento de las ciencias externas, debe combinarse seguidamente de la observación y el relato de esas experiencias “originales” para evitar un proceso de reflexión de la consciencia que pueda distorsionar esas percepciones que se obtuvieron en un primer lugar y que son las consideradas como objetivas.

Por último, Wundt añade otros elementos que dotan de objetividad a este método como los tiempos de reacción y la asociación de palabras.

Para la elaboración de esta metodología, Wundt estuvo fuertemente influenciado por Gustave Fetchner.

La influencia de Wundt en el estructuralismo

Aunque Wilhelm Wundt se enmarca dentro de la teoría del voluntarismo, tuvo una gran influencia en la conformación del estructuralismo.

El voluntarismo es la corriente o doctrina filosófica y psicológica que establece la voluntad como el principio que rige la mente.

Con la instalación del laboratorio de psicología experimental l en Leipzig, Wundt reclutó una gran cantidad de discípulos, entre los que se encontraba Edward Titchener. Este último es conocido por trasladar los conocimientos adquiridos con Wilhelm Wundt y la psicología experimental a Estados Unidos. De estos conocimientos, surge la escuela del estructuralismo.

Esta corriente se llama así porque concibe la experiencia como un conjunto de elementos interrelacionados entre sí, como una estructura.

Para Titchener, la psicología se encarga de estudiar la consciencia o experiencias conscientes, al igual que para Wundt.

Para el inglés, la consciencia se divide en tres elementos: sensaciones físicas, sentimientos e imágenes. Al igual que la mayoría de los experimentos que llevó a cabo en Leipzig con el psicólogo Wilhelm Wundt con el que analizó, sobre todo, sensaciones, imágenes visuales, etc.

Edward B. Tichtener también adopta el método utilizado por Wilhelm Wundt para la psicología experimental; la introspección y el autoanálisis por observadores entrenados previamente.

Obras

  • Die Lehre von der Muskelbewegung (1858)
  • Lehrbuch der Physiologie des Menschen (1865)
  • Die physikalischen Axiome und ihre Beziehung zum Causalprincip (1866)
  • Handbuch der medicinischen Physik (1867)
  • Beiträge zur Theorie der Sinneswahrnehmung (1862)
  • Vorlesungen über die Menschen- und Thierseele (1863/1864)
  • Grundzüge der physiologischen Psychologie (1874)
  • Untersuchungen zur Mechanik der Nerven und Nervencentren (1876)
  • Logik (1880 a 1883)
  • Essays (1885)
  • Ethik (1886)
  • System der Philosophie (1889)
  • Grundriß der Psychologie (1896)
  • Völkerpsychologie (1900-1920)
  • Kleine Schriften (1910)
  • Einleitung in die Psychologie (1911)
  • Probleme der Völkerpsychologie (1911)
  • Elemente der Völkerpsychologie (1912)
  • Reden und Aufsätze (1913)
  • Sinnliche und übersinnliche Welt (1914)
  • Über den wahrhaftigen Krieg (1914)
  • Die Nationen und ihre Philosophie (1915)
  • Erlebtes und Erkanntes (1920)

Referencias

  1. Rieber, RW., Robinson, DK. (2001) Wilhelm Wundt in History: The making of Scientific Psychology. Nueva York, Springer.
  2. Biografías y Vidas. La enciclopedia biográfica en línea.
  3. Standford Encyclopedia of Philosophy.
  4. Department of Psychology. Universität Leipzig.
  5. Wundt, W. Trad: Titchener, E. (1904) Principles of Physiological Psychology. Nueva York, The Macmillan Company.
  6. Bustos, A. et al. (1999) Introduction to Psychology. Ciudad Quezón, Filipinas, Katha Publishing Company.
  7. McLeod,S.A. (2008). Wilhelm Wundt. Recuperado de simplypsychology.org.
  8. Danzinger, K. (1980). The History of Introspection Reconsidered. Journal of the History of the Behavioral Sciences. 16, 241-262.
  9. Buxton, C. (1985). Points of View in the Modern History of Psychology. Connecticut, Academic Press Inc.
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Graduada en Periodismo y Máster en Radio. Mientras haya curiosidad, existirán historias buenas que contar.

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