Los 5 métodos de estudio en psicología y sus características

Los métodos de estudio en psicología son las formas en las que los investigadores de esta ciencia social desarrollan sus conocimientos sobre el comportamiento y la mente humanos. Todos ellos están basados en el método científico; y el uso de unos u otros depende de la situación y del tema de estudio concreto en cada momento.

La mayoría de estos métodos de estudios derivan de otras ciencias, tanto naturales como sociales. Así, por ejemplo, el modelo experimental se utilizó primero en disciplinas como la física o la química. Por otro lado, la observación proviene directamente de la etología; y los métodos estadísticos se usan muy a menudo en sociología y antropología.

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A pesar de ello, algunos de los métodos de estudio en psicología son específicos de esta disciplina, y apenas se usan en ninguna otra. Por ejemplo, las entrevistas estructuradas y los estudios de casos son algunos de los más típicos, y han ayudado a avanzar enormemente nuestro conocimiento sobre la conducta humana.

En este artículo estudiaremos los tipos existentes de métodos de estudio en psicología. Además, veremos las principales ventajas y desventajas de cada uno de ellos, así como para qué casos están más indicados.

Clasificación de los métodos de estudio en psicología

Los fenómenos relacionados con la conducta humana y el funcionamiento de nuestra mente son muy complejos. Debido a ello, es necesario utilizar diferentes métodos que nos permiten conocer pequeñas partes de ellos. De esta manera, los investigadores pueden ir ensamblando el puzzle de nuestra psicología.

Existen varias clasificaciones que se pueden utilizar para hablar de los distintos métodos de estudio en psicología. Una de las más básicas es la que distingue entre métodos cuantitativos, y métodos cualitativos. Por otra parte, también podemos estudiar la división entre estudios experimentales, correlacionales y descriptivos.

Método cuantitativo vs. Método cualitativo

Investigación Cualitativa y Cuantitativa, representación de ambas por características

Los métodos cuantitativos son aquellos que tratan de encontrar fenómenos que sean aplicables a la mayoría de la población.

Por lo tanto, en lugar de estudiar en profundidad la experiencia de una sola persona, al emplear un método cuantitativo se coge una muestra lo más grande posible y se trata de encontrar patrones comunes a todos los individuos.

Los métodos cualitativos, en cambio, se basan en el estudio en profundidad de las experiencias subjetivas de un solo individuo. En lugar de buscar lo que tiene en común la mayor parte de la población, esta forma de investigación se preocupa por entender las diferencias individuales de cada persona.

Ambos métodos de estudio tienen tanto ventajas como desventajas. La investigación cuantitativa, por un lado, permite hacer predicciones respecto a la población general, pero no ayuda demasiado cuando se trata de entender las experiencias de un solo individuo. Los métodos cualitativos tienen fortalezas y debilidades opuestas.

El uso de métodos pertenecientes a una u otra categoría dependerá de qué fenómeno se quiera estudiar, y el contexto en el que se sitúe.

Por ejemplo, en la psicología clínica, suele ser más habitual el uso de estudios cualitativos para entender en profundidad al paciente. En cambio, en el ámbito de recursos humanos se suelen emplear métodos cuantitativos.

Estudios experimentales, correlacionales y descriptivos

Observación participante

Por otro lado, existen tres tipos principales de métodos de estudio en psicología en función de la manera en la que se recopilan los datos.

De nuevo, cada uno de ellos tiene una serie de ventajas y desventajas. En la práctica, se suele recurrir a todos ellos en distintos momentos para tratar de crear teorías psicológicas generalizadas.

El método experimental consiste en la manipulación de una variable (conocida como “independiente”) con la intención de ver qué efectos provoca esta acción en otra (que se denomina “variable dependiente”). Suele aplicarse en un entorno controlado, como por ejemplo un laboratorio o una clase de Universidad.

En algunas ocasiones, el método experimental puede utilizarse en entornos naturales, aunque cuando esto ocurre suele ser muy complicado controlar variables externas a las que se quieren investigar. Esto se conoce como “método cuasi – experimental”.

Los métodos correlacionales se basan en estudiar distintas variables y tratar de ver si están relacionadas entre sí. A diferencia de lo que ocurre en el método experimental, en este tipo de investigaciones no se controla ninguna variable independiente, por lo que los resultados que proporcionan suelen ser considerados menos fiables.

Por último, los métodos descriptivos se basan en el estudio en profundidad de uno o unos pocos casos. Los psicólogos se limitan a tratar de dar sentido a lo que observan, aunque en ocasiones pueden tratar de extraer teorías a partir de estas investigaciones.

Ventajas y desventajas de cada uno de los tipos

En un mundo ideal, los investigadores utilizarían siempre el método experimental. Los resultados obtenidos a partir de este tipo de programas son los más fiables, y aportan datos sólidos que se pueden utilizar para ampliar las teorías existentes y crear otras nuevas.

Esto se debe a que, al manipular una única variable y controlar todas las demás para que no influyan en la investigación, cualquier resultado que se observe tiene que estar relacionado con esta variable independiente. Sin embargo, esto a menudo no resulta fácil de hacer en psicología, por motivos muy diversos.

En segundo lugar, nos encontraríamos con los métodos correlacionales. Son generalmente más sencillos de realizar, y nos permiten afirmar que existe una relación entre dos variables distintas. Sin embargo, no permiten descubrir si existe causalidad entre ellas, o si por el contrario existe otro factor que está influyendo en el resultado.

Por último, los métodos descriptivos generalmente no permiten crear teorías a partir de ellos ni modificar las ya existentes. Esto se debe a que lo que ocurra con una sola persona no puede generalizarse sin más a otras; es necesario estudiar el comportamiento de grandes grupos para poder sacar conclusiones fiables.

Ejemplos concretos de métodos de estudio

A continuación veremos algunos ejemplos de los métodos de investigación más utilizados en psicología. Existen muchos más, pero estos han sido algunos de los más empleados a lo largo de la historia de la disciplina.

Experimento

El tipo de investigación que proporciona datos más fiables es el experimento. Es el que más se basa en el método científico tradicional, derivado de disciplinas como la química o la física. Se basa en el control de todas las variables posibles salvo dos, las conocidas como “variable independiente” y “variable dependiente”.

En un experimento, los investigadores escogen a una cantidad relativamente alta de personas de manera aleatoria, de entre una muestra representativa de la población en general. De esta manera, cualquier resultado derivado del estudio tendrá que ver exclusivamente con la variable independiente, y no con características de los participantes.

A continuación, los investigadores dividen a los participantes en dos o más grupos. Cada uno de ellos es asignado a una condición de la variable independiente.

Por último, se observan las diferencias en los resultados de la variable dependiente, y se comprueba si son estadísticamente significativos.

Por ejemplo, un investigador que quisiera comprobar el efecto de distintos tipos de música en el rendimiento en el trabajo podría coger a 500 empleados de una gran empresa al azar y dividirlos en dos grupos. Ambos tendrían que trabajar en condiciones idénticas, salvo porque uno de ellos escucharía música clásica, y el otro, rock.

En este experimento ficticio, cualquier diferencia entre el rendimiento de ambos grupos tendría que deberse por fuerza al tipo de música escuchado, ya que el resto de condiciones de la situación serían idénticas para todos.

Tests y encuestas

Uno de los tipos de investigación correlacional más comunes es el que utiliza herramientas como tests psicológicos y encuestas para tratar de encontrar relaciones entre distintas variables.

En él, los investigadores escogen una muestra representativa de la población en general y les hacen responder a varias preguntas relacionadas con lo que quieren concer.

Una vez que se han obtenido las respuestas, los investigadores estudian los resultados y tratan de encontrar alguna conexión entre las distintas variables. De existir esta conexión, se considera que las variables “correlacionan”. Sin embargo, utilizando tests y encuestas no es posible afirmar que uno de los ítems influye en el otro a pesar de su relación.

Un ejemplo de investigación utilizando tests y encuestas podría ser el siguiente. Un psicólogo que quisiera conocer la relación entre la inteligencia y la extroversión podría realizar un test para medir cada una de estas variables a un grupo de estudiantes. Los resultados obtenidos podrían apuntar a la existencia de esta conexión.

Sin embargo, incluso si los datos fuesen en la dirección que el investigador esperaba, con este método es imposible saber por qué se produce esta relación. Por lo tanto, sería necesario realizar más estudios al respecto antes de poder crear una nueva teoría o modificar alguna de las ya existentes.

Otros métodos de estudio en psicología

A pesar de que los experimentos clínicos y los estudios correlacionales con tests y encuestas son los tipos de investigaciones más comunes en psicología, no son ni mucho menos los únicos. En función de la situación y el fenómeno que se quiera estudiar, es posible utilizar muchos otros métodos diferentes.

Así, algunos de los más utilizados son los cuasi – experimentos, los estudios con gemelos, los estudios de casos, los metaanálisis, las entrevistas estructuradas, los estudios observacionales o los estudios con neuroimagen.

Referencias

  1. “Research methods” en: Simply Psychology. Recuperado en: 02 Febrero 2019 de Simply Psychology: simplypsychology.com.
  2. “Research methods” en: Spark Notes. Recuperado en: 02 Febrero 2019 de Spark Notes: sparknotes.com.
  3. “Introduction to Psychology/Research Methods in Psychology” en: WikiBooks. Recuperado en: 02 Febrero 2019 de WikiBooks: en.wikibooks.org.
  4. “Psychology Research Methods Study Guide” en: VeryWell Mind. Recuperado en: 02 Febrero 2019 de VeryWell Mind: verywellmind.com.
  5. “List of psychological research methods” en: Wikipedia. Recuperado en: 02 Febrero 2019 de Wikipedia: en.wikipedia.org.
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Alejandro Rodríguez Puerta es un psicólogo y coach titulado por la Universidad Autónoma de Madrid, que compatibiliza su trabajo en el campo de la salud mental humana con sus labores como escritor y divulgador. Actualmente colabora con varias páginas de psicología y salud, hablando sobre distintos temas relacionados con el bienestar de las personas.

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